EK Atletiek. Europees kampioen Koen Naert: "Dit was elke opoffering waard"

Een indrukwekkende Koen Naert heeft ons land een nieuwe gouden medaille bezorgd op het EK atletiek in de Duitse hoofdstad Berlijn. De 28-jarige West-Vlaming liep in de laatste tien kilometer solo naar de overwinning. Het is de zesde medaille voor België op dit succesvol EK.

Wat een zege van Koen Naert. Het nummer 22 van de Spelen van Rio kende in Berlijn een begenadigde dag. Hij liep constant in de kop van de wedstrijd en toen halfweg koers de Zwitser Abraham versnelde, schoof Naert gepast mee. Op iets meer dan tien kilometer van de finish besloot Naert te versnellen. De Zwitser Abraham en de Italiaan Rachik moesten meteen de rol lossen. Naert liep meter voor meter weg van zijn concurrenten en won letterlijk met een straat voorsprong.

Voor België is het na Nafi Thiam en de Tornado’s de derde gouden medaille van het toernooi, de zesde in totaal.


"Dit is echt gek", verklaarde de 28-jarige West-Vlaming na zijn indrukwekkende solo. Met 2:09:51 realiseerde hij een kampioenschapsrecord en dook hij onder zijn vorig persoonlijk record (2:10.16).. "Ik heb ervan gedroomd om met de Belgische vlag over de meet te komen. Ik besef het nog niet helemaal. Normaal ben ik niet zenuwachtig, maar deze morgen wel. Ik wist niet of dat een goed dan wel een slecht teken was. Ik ben pas de tweede Belg na Karel Lismont in 1971 die de Europese titel pakt op de marathon. Dat is gewoon zot."
"Op een gegeven moment liepen we met drie weg, terwijl ik me nog erg goed voelde. Ik begon goed rond te draaien en na ongeveer 32 kilometer moesten Abraham en Rachik lossen. Ik hield op dat moment zelfs nog iets over", vervolgde Naert, die vorig jaar ook al knap achtste werd op de marathon van New York.
Het huidige en het voorbije seizoen van Naert stonden volledig in het teken van Berlijn. "Dit was alle opofferingen waard. De hitte speelde me niet veel parten. Ik heb heel hard getraind om in deze omstandigheden te lopen. Iedere anderhalve kilometer goot ik water over mijn hoofd. Vandaag heeft niet enkel de sterkste, maar ook de slimste gewonnen", besloot Naert.

Verpleger met een roeping

Tot 2016 leidde de nieuwe Europese kampioen een dubbelleven: hij was niet alleen marathonloper, maar ook verpleger in het militair hospitaal van Neder-over-Heembeek, het bekende brandwondencentrum. Een roeping, zegt hij, ook al wordt hij er geconfronteerd met menselijk leed. “Sommige patiënten hebben geen huid meer over negentig procent van hun lichaam. Zij moeten in een bad op veertig graden. Voor hen is dat nodig, ik sta uren in dat bad te zweten, mijn mondmasker doornat van het zweet.”

En zo was hij die 22ste maart 2016 op weg naar zijn kinesist in Leuven – hij was toen drie maanden voltijds profatleet – toen hij op de radio hoorde over de aanslagen in Zaventem en Maalbeek. “Ik belde mijn collega in het brandwondencentrum die me zei: Het is hier één en al chaos. Als je wilt, mag je altijd bijspringen. Ik ben meteen naar daar gereden en heb tot ’s avonds laat geholpen. Toen wist ik: Dit is een stukje van mijn leven. Ik had echt het gevoel dat ik iets bijdroeg aan de maatschappij.”

Met het lopen probeerde hij toen zijn zinnen te verzetten, maar dat lukte moeilijk in die periode. “Dat gevoel van iets te kunnen doen, miste ik. Daarom ben ik nu opnieuw gaan studeren, postgraduaat wondzorg en weefselherstel. Zolang ik profatleet ben, blijf ik mij bijscholen. Topsport komt nu op één, maar na mijn atletencarrière wil ik opnieuw brandwondenverpleging doen.”

Corrigeer