Massale vissterfte en ademhalingsproblemen na verspreiding giftige algen: “Het lijkt wel een spookstad”

Massale vissterfte en ademhalingsproblemen na verspreiding giftige algen: “Het lijkt wel een spookstad”

Onlangs spoelde er nog een walvishaai aan - een bedreigde diersoort. Foto: REUTERS

In het zuidwesten van Florida zitten ze met de handen in het haar. Want door de massale verspreiding van roodalgen, spoelen er voortdurend dode zeedieren aan op de anders zo hagelwitte stranden. En op toeristen hoeven de kuststeden ook al niet meer te rekenen: ze lopen allemaal weg omwille van oog - en keelirritaties.

Het heeft nog lang geduurd, maar de gouverneur van Florida heeft na veel maanden dan toch de knoop doorgehakt en onlangs officieel de noodtoestand uitgeroepen in maar liefst zeven county’s, allemaal ten zuidwesten van de staat. Oorzaak van de paniek: de verspreiding van de giftige rode alg die het zeeleven verwoest en de bewoners en toeristen opzadelt met ademhalingsproblemen.

De anders zo hagelwitte en feeërieke stranden liggen bezaaid met duizenden dode zeedieren. Van kogelvissen, dolfijnen, zeeschildpadden tot zelfs een walvishaai - een bedreigde diersoort. Volgens mariniers spoelde het voorbije jaar in totaal maar liefst 267 ton aan zeeleven aan. De dieren die de giftige stof binnenkrijgen, worden getroffen door zware maag - en darmstoornissen en neurologische aandoeningen, zo luidt het bij National Geographic.

De verspreiding van de rode alg - de Karenia brevis - is overigens de grootste in meer dan tien jaar tijd in het gebied en is al sinds november aan de gang. Vooral de kuststrook tussen Anna Maria Island en Naples is heel zwaar getroffen. Zee-inwaarts reikt de algenplaag enkele kilometers ver.

(lees verder onder de foto)

Massale vissterfte en ademhalingsproblemen na verspreiding giftige algen: “Het lijkt wel een spookstad”
Foto: REUTERS

Oorzaak: de mens

En terwijl de groei van algen in de Golf van Mexico doorgaans een seizoensverschijnsel is, blijft de rode alg zich nu al voor het tweede opeenvolgende seizoen lustig verspreiden. Het einde lijkt bovendien nog niet in zicht. Wetenschappers proberen dan ook uit te zoeken waarom de rode alg er maar niet verdwijnt. En vooral waarom hij zo dodelijk is voor het zeeleven. Volgens ambtenaren van de staat keert het fenomeen om de zoveel jaar terug, maar sinds de jaren zestig komt het steeds vaker voor.

Een mogelijke verklaring? De opwarming van de aarde. De temperatuur rond de Golf van Mexico is sinds eind jaren zeventig toegenomen. Een andere oorzaak is wellicht de verandering van het landschap als gevolg van menselijke ingrepen. Het kustbeeld is de voorbije jaren drastisch gewijzigd door dijken, sloten, kanalen, landbouw en vooral overvloedige bebouwing. Daardoor vloeit er veel sneller dan anders ongefilterd regenwater richting de zee. Water met daarin onder meer voedingsstoffen die door landbouwers gebruikt worden en die op hun beurt de algen kunnen voeden.

(lees verder onder de foto)

Massale vissterfte en ademhalingsproblemen na verspreiding giftige algen: “Het lijkt wel een spookstad”
Foto: AFP

Toeristen lopen weg

De rode alg veroorzaakt overigens niet alleen massale vissterfte, heel wat bewoners en strandgangers klagen ook over ademhalingsproblemen. Ook al ruik je de algen niet, toch veroorzaakt de stank een tinteling in je neus. Gevolg: een hoest een vochtige ogen. Wie last heeft van astma of andere ademhalingsproblemen riskeert met de nabijheid van de rode alg zelf nog grotere problemen. “Het lijkt wel een spookstad”, getuigt Heather Barron van de Clinic for the Rehabilitation of Wildlife (CROW) in Florida aan National Geographic. “Alles wat kon wegtrekken, is weggetrokken. En alles wat dat niet kon, is dood.”

(lees verder onder de foto)

Massale vissterfte en ademhalingsproblemen na verspreiding giftige algen: “Het lijkt wel een spookstad”
Foto: AP

Onderzoekers proberen momenteel op verschillende manieren om de giftige alg te vernietigen. Maar ze moeten voorzichtig zijn, omdat ze niet weten welk effect het kan hebben op het ecosysteem. Een mogelijke oplossing is de grootschalige verspreiding van schaaldieren in de gebieden die het zwaarst zijn getroffen. Zij zijn “natuurlijke grazers” die de algen kunnen opeten.

Of de ‘algenepidemies’ zich de komende jaren steeds sneller zullen opvolgen, daar is niet elke onderzoeker het over eens. Volgens Richard Pierce, hoofdwetenschapper van het Mote Marine Laboratory and Aquarium wordt dit soort omstandigheden nog maar enkele tientallen jaren goed gemeten. Wetenschappers krijgen er nu meer inzicht in omdat ze ook meer onderzoek doen, aldus de wetenschapper aan National Geographic.

Massale vissterfte en ademhalingsproblemen na verspreiding giftige algen: “Het lijkt wel een spookstad”
Foto: AP
Massale vissterfte en ademhalingsproblemen na verspreiding giftige algen: “Het lijkt wel een spookstad”
Foto: AP
Massale vissterfte en ademhalingsproblemen na verspreiding giftige algen: “Het lijkt wel een spookstad”
Foto: Photo News
Massale vissterfte en ademhalingsproblemen na verspreiding giftige algen: “Het lijkt wel een spookstad”
Foto: AP
Corrigeer
.

POPULAIRE VIDEO'S