Robots verkennen de peilloze diepte van de zeebodem en ontdekken ‘zeldzame aarden’

Robots verkennen de peilloze diepte van de zeebodem en ontdekken ‘zeldzame aarden’ Video: Reuters

Hoewel meer dan zeventig procent van de aarde onder water staat, is er bitter weinig bekend over de peilloze diepte van de zee- en oceaanbodem. “We weten meer over de bodem van Mars en de maan”, aldus wetenschappers, die om die reden enkele robots onderdompelden in het koude water rond Noorwegen. Na een maand kon het team tevreden terugblikken op de ambitieuze expeditie en kwamen ze aan wal met talloze bodemmonsters. Ze ontdekten echter ook rijke aders van ‘zeldzame aarden’, kostbare metalen die gebruikt worden voor onder meer smartphones.

Wetenschappers van het Jebsen Centre for Deep Sea Research in Noorwegen trokken voor een maand naar zee, gewapend met enkele onbemande robots die ze naar een duizelingwekkende diepte stuurden in het water tussen Noorwegen en Groenland. De robots doken 2500 meter en filmden onderzeese vulkanen die allerlei mineralen en metalen in het water stuwen.

De robots zijn uitgerust met heldere lampen om de duisternis van de peilloze diepte te penetreren en hebben armen die met afstandsbediening kunnen worden bewogen. “Het is een ruwe omgeving”, aldus Thibaut Barreyre, een onderzoeker die een maand op een schip doorbracht. “Erg zuur, weinig of geen licht en heel veel chemicaliën.”

Oases van leven

Toch is er leven op meer dan twee kilometer onder het zeeniveau, vlakbij de openingen waar vulkanen voor een hitte naar boven duwen. “Er vormt zich dan een oase van leven, leven dat de warmte nodig heeft om te ontstaan.” De unieke fauna en flora op de zeebodem zijn het interessants voor de wetenschappers, al is er ook een grote belangstelling voor de grote gebieden vol mineralen die zich bij de ‘oases’ vormen.

“Het water daar zit vol koper, zink, goed en zeldzame aarden”, verklaart Barreyre. En die zeldzame aarden - die gebruikt worden voor smartphones en andere spitstechnologieën - zijn enorm kostbaar, waardoor een nieuwe bron voor velen als muziek in de oren klinkt. “Jammer genoeg is het niet zo simpel om die gebieden te ontdekken of de grondstoffen te ontginnen.”

“Sommige gebieden barsten van de mineralen en zeldzame aarden, maar op andere plekken is er helemaal niks te vinden”, geeft de onderzoeker toe. “Daarom is het net belangrijk dat we de zeebodem leren begrijpen.” Het team gaat binnenkort weer op onderzoek en wil dit keer de vulkanische zeebodem in kaart brengen. Geen makkelijke opdracht: het gaat om een gebied van 4000 vierkante kilometer.

Corrigeer

RECENT NIEUWS

POPULAIRE VIDEO'S

Het beste van Enkel voor abonnees