Bekroning voor Frederic Blondeel is opsteker na moeilijk jaar

Beste chocolatier van Brussel blijft dromen: “Nu nog een restaurant in mijn atelier”

Frederic Blondeel is fier op zijn prijs: “Mijn hart bonsde, toen ik het nieuws hoorde”. Foto: amg

Brussel / Koekelberg -

Frederic Blondeel mag zich op de borst kloppen. Gault&Millau bekroonde de chocolatier immers als ‘Chocolatier of the Year’ voor Brussel. “Dit is een geschenk uit de hemel.”

Chocolatier Frederic Blondeel is een begrip in Brussel. De West-Vlaming heeft twee winkels in het centrum van Brussel en eentje aan de Zavel. Sinds een jaar heeft hij ook zijn atelier in Koekelberg. De bekroning van Gault&Millau is de belangrijkste prijs die de sympathieke Koksijdenaar al kreeg.

“Ik had dit helemaal niet verwacht. Zeker niet na de problemen die we dit jaar hebben gehad”, vertelt Blondeel. “Onze productie heeft vorige zomer enkele maanden stilgelegen omdat we problemen kenden met de verbouwingen van het atelier in Koekelberg. De productie in mijn vorig atelier in Beauvoorde bij Deurne was al stopgezet, maar in Koekelberg kon ik nog niet beginnen.”

Geen chocolade meer

Dat was een moeilijke tijd. “In die periode heb ik amper chocolade verkocht, simpelweg omdat ik er geen meer had. De zomer is een belangrijke periode voor de verkoop omdat er dan ook meer toeristen in Brussel zijn. De mensen dachten dat het slecht ging met de zaak en dat ik er mee ging stoppen, maar niets was minder waar. Uiteindelijk zijn we twee maanden te laat gestart, een achterstand die we op een jaar tijd nog niet hebben opgehaald.”

Blondeel komt uit een familie van koffiebranders en deed hotelschool in Ter Duinen. Hij was dus voorbestemd voor de gastronomie, maar besloot in 1994 chocolatier te worden. Eerst nog thuis in Koksijde, maar al vlug werd er uitgebreid. In 2005 besloot hij naar Brussel te trekken.

Nichemarkt

“Chocolade is nog altijd een nichemarkt en daar is gewoon meer plaats voor in de grote steden. De beste dingen eet je in de stad en de beste contacten leg je ook in de stad”, legt Blondeel uit. Er kwamen drie winkels en sinds september 2017 ook een atelier in Koekelberg, de gemeente van de chocolade. “Ondertussen worden de winkels uitgebaat door franchisenemers. De winkels namen te veel tijd in beslag en een chocolatier hoort bij zijn cacaobrander te staan in plaats van in een winkel. Het is belangrijk voor mezelf en voor mijn werknemers om creatief bezig te kunnen zijn. Nu werken hier acht mensen, maar dat is eigenlijk te weinig. We zijn volop aan het groeien, maar tegelijkertijd is het moeilijk om chocolatiers te vinden. De meeste buitenstaanders hebben het idee dat chocolatier een romantische beroep is, maar het is gewoon ook heel hard werken.”

Stevige concurrentie

Het is net ook om die reden dat Blondeel zo fier is met zijn bekroning van beste chocolatier in Brussel. “Met onder andere Pierre Marcolini en Herman Van Dender heb je hier heel stevige concurrentie, en zij zijn ook nog eens mediasterren. Ik ben zelf veel minder zichtbaar, de West-Vlaamse nuchterheid zit er nog ingebakken. Daarom ben ik toch zo blij dat ik word opgepikt als beste chocolatier. Toen ik het nieuws hoorde, bonsde mijn hart. ‘Ons werk heeft gesproken’, dacht ik.”

Fiere kinderen

“Na zo'n moeilijk jaar is dat het teken dat je nooit mag opgeven. Ook voor de verkoop en voor mijn naamsbekendheid is deze bekroning een goede zaak, maar het meest gelukkig ben ik voor mijn kinderen. Mijn werk slorpt heel veel van mijn tijd op, maar mijn kinderen zijn altijd heel fier op mij geweest. Deze bekroning heeft ook hen geraakt. Ik hoop dat ze in de toekomst mee in de zaak willen werken en op termijn de zaak overnemen, maar ik ga hen zeker niet verplichten.”

Blondeel is 50, maar zit nog boordevol ambitie. “Je moet als bedrijf blijven groeien. Stilstand is achteruitgang, dus we blijven uitbreiden. Momenteel produceren we zo'n 80 ton chocolade per jaar, maar blijven we wel onze pralines artisanaal maken. Dat is een moeilijk evenwicht. Daarnaast droom ik ervan om hier in ons atelier een restaurant te openen. Ik zou er gerechten willen creëren met cacao: kabeljauw met cacao, maatjes met cacao, zalm met cacao en peper of karbonade met cacao. De opties zijn eindeloos en zo zou ik mijn opleiding van de hotelschool ook nog eens nuttig gebruiken. De ultieme droom zou zijn om na een bekroning in het zoete op termijn ook een bekroning in het zoute te krijgen.”

Corrigeer

Doe de stemcheck van Het Nieuwsblad en ontdek met welke partij jij het best overeenkomt.

Auto's in de kijker

Vastgoed

Jobs in de regio