Indische Formule 2-piloot stapelt de blunders (en de strafpunten) op en wordt na amper vijf weekenden al geschorst

Indische Formule 2-piloot stapelt de blunders (en de strafpunten) op en wordt na amper vijf weekenden al geschorst

Foto: Photo News

Als u nog nooit van Mahaveer Raghunathan hebt gehoord, is het u vergeven. De 20-jarige Indiër, die onder de Nederlandse vlag rijdt, is dit jaar actief in de Formule 2. Maar zijn avontuur in de belangrijkste opstapklasse naar de Formule 1 is voorlopig - om het zacht uit te drukken - een serieuze flop. Raghunathan eindigt steevast laatste in de races en was dit weekend hét gespreksonderwerp in de F2-paddock omdat hij maar liefst negen strafpunten verzamelde in één race. Het leverde hem een ongeziene schorsing op voor de twee manches van komend weekend.

Mahaveer Raghunathan komt uit een land zonder echte autosportcultuur. Racestoeltjes bemachtigen in de topklassen is lastig voor Indiase piloten, hoewel India van 2011 tot 2013 driemaal een Grote Prijs mocht organiseren in de F1 en beschikt over een peperduur circuit nabij hoofdstad New Delhi. Vorig jaar was er nog Arjun Maini, die zestiende werd in de Formule 2 en met drie vijfde plaatsen nog enkele behoorlijke resultaten haalde. Dit seizoen is Raghunathan de volgende die zijn kans krijgt om in de F2 te bewijzen dat hij uit het goede racehout gesneden is.

Over veel ervaring beschikt Raghunathan niet: hij reed in 2015 en 2016 in de Formule 3 zonder noemenswaardige resultaten, won in 2017 de BOSS GP Series (een reeks waar oude wagens uit onder andere de F1 en IndyCar gebruikt worden) en reed vorig jaar slechts één race in de Michelin Le Mans Cup. Geen fraaie adelbrieven, dus. Zijn deelname aan het F2-kampioenschap kwam dan ook uit het niets. En na amper tien races in vijf weekenden lijkt Raghunathan op een snelle exit af te stevenen.

Twee keer over de finish

Tijdens de eerste twee races van het jaar in Bahrein werkte Raghunathan al op de lachspieren van de fans. De Indiër werd toen in de sprintrace (de tweede race van het weekend, die iets korter is dan de hoofdrace, nvdr.) op een ronde gezet door winnaar Luca Ghiotto. Dat betekende dat Raghunathan werd afgevlagd aan het einde van zijn voorlaatste ronde. Maar in plaats van te vertragen en rustig naar de pitstraat terug te rijden zoals zijn collega’s, bleef de Indiër op volle snelheid doorgaan en reed hij vervolgens een tweede keer over de finishlijn. Ongeziene taferelen die Raghunathan een gridstraf van tien posities opleverden voor de volgende wedstrijd.

Teambaas moet helpen

Bij de volgende manche in Baku zorgde Raghunathan opnieuw voor hilariteit. Nadat hij zich verremde in de vrije training, kwam de Indiër vast te staan in een geasfalteerde uitloopstrook. Daar wegkomen, bleek echter een moeilijke opdracht. Waar zijn collega’s al na enkele seconden hun weg konden verderzetten, duurde dat bij Raghunathan een paar minuten. Zo lang dat baancommissarissen moesten komen helpen en de teambaas van MP Motorsport hem na afloop in de pitstraat moest uitleggen hoe hij in zo’n situatie snel verder kon gaan.

Ook in Monaco liep het niet bepaald vlot voor de 20-jarige rijder. Bij de start van de sprintrace sneed Raghunathan zonder aanwijsbare reden de volledige eerste bocht af, waarvoor hij achteraf een tijdstraf zou krijgen. Later zou hij ook nog collega Jack Aitken uit de race rijden toen die hem dubbelde. Een dag later liep het tijdens de sprintrace weer mis in dezelfde bocht, toen hij en Luca Ghiotto tijdens een duel samen in de muur belandden.

Negen (!) penaltypunten in één race

Het pijnlijkste moment van allemaal kwam er echter afgelopen weekend in Frankrijk. Tijdens de hoofdrace reed Raghunathan drie keer te snel tijdens een virtuele safety car-fase, waarbij de rijders aan een trager tempo moeten rijden omdat er gevaar is op de baan. De aanwezige stewards toonden geen genade. Raghunathan kreeg voor elk van de overtredingen drie penaltypunten en een tijdstraf van vijf seconden. Goed voor een totaal van vijftien strafseconden en maar liefst negen penaltypunten.

In de Formule 1 en de Formule 2 zit het systeem van de zogenaamde penaltypunten simpel in elkaar. Als een piloot over een periode van twaalf maanden twaalf penaltypunten verzamelt, krijgt hij of zij een race schorsing. Raghunathan had door zijn fratsen in eerdere races al drie punten op het strafblad staan en heeft er na het weekend in Paul Ricard dus twaalf, waardoor hij geschorst is voor de races van dit weekend in Oostenrijk. En dat na amper vijf weekenden: bijzonder pijnlijk.

Wat nu?

Na zijn opmerkelijke rijgedrag in het begin van het seizoen wordt er uiteraard al hardop gespeculeerd over de toekomst van de Indiër. Vooral omdat Raghunathan voorlopig ook niet bewijst dat hij snel genoeg is om in de Formule 2 mee te kunnen. De man met de Nederlandse racelicentie eindigt immers vrijwel constant laatste in zowel de kwalificaties als de races. Zijn tijden worden bij momenten zelfs benaderd door Formule 3-rijders die in tragere machines racen. De 20-jarige zei voor het seizoen nog dat hij voor een steile leercurve stond, maar die leercurve lijkt intussen vrijwel horizontaal te lopen. Afwachten of hij in de tweede helft van het seizoen wél in positieve zin kan opvallen.

Corrigeer

Het Nieuwsblad biedt meer dan 1.000 reeksen in 12 sporten aan. Zoek hierboven de uitslagen van uw favoriete club of surf naar onze uitslagenpagina.