Valtteri Bottas pakt in Japan eerste zege in bijna zes maanden, Mercedes opnieuw constructeurskampioen

Valtteri Bottas heeft de Grote Prijs van Japan gewonnen. De Fin van Mercedes verschalkte de beide Ferrari’s bij de start en kwam nadien nooit nog in de problemen. Sebastian Vettel werd tweede nadat hij in de slotrondes een zeer snelle Lewis Hamilton knap afhield. Het bleek echter niet genoeg om Mercedes van een zesde opeenvolgende constructeurstitel te houden.

Door de passage van tyfoon Hagibis werd het weekend in Japan stevig op zijn kop gezet. Voor de vijfde keer in de geschiedenis moest de kwalificatie uitgesteld worden naar zondagochtend. Merkwaardig genoeg gebeurde dat al voor de derde keer in Suzuka, waar tyfoons ook tijdens de raceweekends van 2004 en 2010 roet in het eten gooiden. Net als die vorige twee keren veroverde een Duitser de pole: Sebastian Vettel mocht vanaf P1 vertrekken, voor Ferrari-teammakker Charles Leclerc. De Mercedes’ van Valtteri Bottas en Lewis Hamilton vertrokken vanaf plekken drie en vier, Max Verstappen (Red Bull) startte als vijfde.

Miserie voor Red Bull

Red Bull mikte vooraf zeer hoog in deze Grote Prijs van Japan, de thuisrace van hun motorleverancier Honda. Zowel Max Verstappen als Alexander Albon vertrokken met een verse krachtbron, in de hoop op een sterk resultaat. Na bocht één was die hoop echter al vervlogen. Verstappen schoof op naar plek drie, maar botste met Charles Leclerc en viel terug naar het achterveld. Albon zag dan weer beide McLarens passeren.

Helemaal voorin had Valtteri Bottas een kanonstart: hij ging meteen van plek 3 naar 1. Sebastian Vettel leek een valse start te maken, maar kreeg merkwaardig genoeg geen straf. Achter die twee reed Leclerc, die bij de botsing met Verstappen een beschadigde neus had opgelopen. De 21-jarige Monegask reed nog drie rondjes verder – wellicht in een poging om de achtervolgende Lewis Hamilton wat op te houden – en kwam nadien naar binnen voor een nieuwe voorvleugel. De Ferrari viel daardoor terug naar de laatste plek.

Inhaalrace Leclerc

Leclerc begon prompt aan een inhaalrace en zat na enkele rondes al vlak achter zijn grote rivaal Verstappen, die hij zonder al te grote moeite wist in te halen. De Nederlander met Limburgse roots vond het enkele ronden later welletjes geweest en parkeerde zijn Red Bull in de garage. Geen thuisoverwinning voor Red Bull-Honda: dat zal ongetwijfeld steken. Intussen maakte Vettel als eerste van de koplopers zijn pitstop in ronde 16. Leider Bottas volgde een ronde later.

Lewis Hamilton wachtte wat langer om nieuwe banden te halen en kwam uiteindelijk op ruime afstand van zijn twee rivalen weer de baan op. Bottas bleef autoritair leider en had halverwege al een voorsprong op van meer dan tien seconden op Vettel. Hamilton volgde enkele tellen verderop, maar kwam wel zienderogen dichter bij de Ferrari. Leclerc kwam in de andere Ferrari intussen naar de pits voor een tweede bandenwissel.

Duel tussen Vettel en Hamilton

In het tweede deel van de race was het vooral kijken naar de progressie van Leclerc, die zich na zijn tweede pitstop opnieuw in de punten knokte. Helemaal voorin leek er een duel aan te komen tussen Vettel en Hamilton, tot die eerste net als Leclerc koos voor een tweede bandenwissel. Vettel viel daardoor terug naar plek drie. Mercedes koos het zekere voor het onzekere en haalde leider Bottas even later, in ronde 36, ook naar binnen. Zo kwam Hamilton aan de leiding.

Het was nog maar de vraag of ook Hamilton nog een tweede pitstop zou maken, maar de wereldkampioen werd 11 ronden voor de finish toch ook binnengehaald. Hamilton kwam als derde weer de baan op, zo’n vijf seconden achter Vettel. Het verwachte duel tussen de twee kwam er zo toch nog. De Mercedes was een flink pak sneller, maar door de fenomenale topsnelheid van de Ferrari kon Vettel zijn generatiegenoot knap afhouden.

Bottas pakt eerste zege sinds Azerbeidzjan

Helemaal voorin trok Valtteri Bottas zich weinig aan van het duel om de resterende podiumplekken: de Fin pakte feilloos zijn derde zege van het jaar. Vettel weerstond alle aanvallen van Hamilton en bleef tweede. Doordat Hamilton de snelste ronde van de race reed en zo het bijhorende extra puntje pakte, haalde Mercedes nét voldoende punten binnen om opnieuw constructeurskampioen te worden. Voor Bottas is het zijn eerste zege sinds de GP van Azerbeidzjan in april.

Alexander Albon eindigde een goede race als vierde, voor de McLaren van Carlos Sainz Jr. Charles Leclerc sloot zijn inhaalrace af op plaats zes, voor Daniel Ricciardo (Renault). Leclerc zou na de race echter nog een tijdstraf krijgen voor het startincident met Verstappen, waardoor Ricciardo nog een plekje opschoof. Pierre Gasly (Toro Rosso) werd achtste. Daarachter was er echter een vreemd tafereel. De race werd een ronde te vroeg afgevlagd, waardoor Sergio Pérez (Racing Point) als negende finishte - en dat terwijl hij door een incident met Gasly was uitgevallen in de slotronde! Nico Hülkenberg (Renault) pakte het laatste puntje.

In het rijderskampioenschap wint Bottas in totaal negen punten op WK-leider Hamilton, maar het gat tussen de twee is nog steeds 64 punten. Hamilton kan bij de volgende race in Mexico dus wereldkampioen worden. Die Grote Prijs is gepland over twee weken, op zondag 27 oktober.

Corrigeer

Het Nieuwsblad biedt meer dan 1.000 reeksen in 12 sporten aan. Zoek hierboven de uitslagen van uw favoriete club of surf naar onze uitslagenpagina.