Rolstoeltennissers niet welkom op US Open: “Het lijkt wel alsof we de pest hebben”

Rolstoeltennissers niet welkom op US Open: “Het lijkt wel alsof we de pest hebben”

Joachim Gérard Foto: Photo News

De organisatie van de US Open maakte deze week bekend dat het Amerikaanse grandslamtoernooi toch zal kunnen doorgaan van 31 augustus tot 13 september. Voor valide atleten althans, want door het strikt veiligheidsprotocol zijn mindervalide tennissers niet welkom in New York. “Het is bijna alsof we de pest hebben”, reageert Belgisch nummer één Joachim Gérard.

De US Open gaan dus op het einde van de zomer door, zij het met flink wat hygiëne- en veiligheidseisen. Zonder publiek. Met spelers, hun entourage, officials en personeel in een afgeschermde bubbel in de New Yorkse buitenwijk Queens. En zonder kwalificatie-, junioren- of rolstoeltoernooi. Dat laatste kwam hard aan bij de mindervalide tennissers. De Australische wereldtopper Dylan Alcott verweet de organisatie “afschuwelijke discriminatie” en beweerde dat hij “als hij zou kunnen lopen, wel had mogen meedoen”. “En kom me niet vertellen dat ik meer risico loop omdat ik invalide ben. Oké, ik ben invalide, maar dat maakt me nog niet ziek. Ik ben fitter en gezonder dan bijna iedereen die dit hier kan lezen. Het is pure discriminatie dat valide mensen in mijn plaats beslissen wat ik kan doen met mijn leven en mijn carrière.”

Joachim Gérard: “Onze aanwezigheid zou nochtans geen grote impact hebben gehad”

Ook Joachim Gérard, de Belgische nummer één in het rolstoeltennis en viervoudig winnaar van de Masters, is erg ontgoocheld door de beslissing van de US Open. “Ik heb niet zo begrepen, maar het is bijna alsof we de pest hebben”, vertelde hij aan de RTBF. “We worden aanzien als extra personen op het complex die het virus kunnen veroorzaken of oplopen. Maar we zijn helemaal niet met veel. Er zijn amper twintig spelers. En er zijn maximaal drie mensen die elke speler moeten vergezellen. Dat maakt tachtig extra personen in totaal. Bovendien arriveren we pas in de tweede week van het toernooi, waarin veel singlespelers al zijn vertrokken. Ik denk niet dat onze aanwezigheid een grote impact zou hebben gehad op de andere spelers.”

Gérard heeft geen idee of hij dit seizoen nog in actie zal kunnen komen. “De laatste informatie die we van de internationale federatie hebben gekregen was niet voor 1 augustus. Het is nu hopen op Roland Garros (21 september - 11 oktober) of eventueel een voorbereidingstoernooi op gravel een week eerder. Ik hoop dat Roland Garros niet dezelfde keuze maakt als de US Open. Als dat wel het geval zou zijn, zal dat nog een beetje harder slikken worden. Maar ik heb altijd gezegd: als de internationale tennisfederatie beslist om het volledige seizoen te schrappen, zal ik mij veiliger voelen. Het zou niet slecht zijn voor mezelf, mijn familie en de verstandhouding tussen de spelers van verschillende landen.”

De Australian Open heeft alvast goede hoop dat begin volgend jaar tijdens haar toernooi rolstoeltennissers wel onderdeel kunnen uitmaken van het toernooi.

Rolstoeltennissers niet welkom op US Open: “Het lijkt wel alsof we de pest hebben”
Belgisch rolstoeltennisser Jef Vandorpe Foto: Paul Van Roy

Jef Vandorpe: “Gebrek aan respect”

Ook het 18-jarige toptalent Jef Vandorpe vindt het spijtig wat er nu in de VS is beslist. “Voor mij persoonlijk heeft de beslissing geen impact omdat enkel de top-acht van het rolstoeltennis mag deelnemen aan de US Open en ik sta momenteel vijftiende op de wereldranglijst, maar het heeft toch emoties bij me losgemaakt. Omdat de afgelasting de indruk wekt dat het rolstoeltennis slechts een zij-evenementje is van het hoofdtoernooi. Wij als spelers krijgen amper info van de internationale tennisfederatie en de organisaties en moeten bijna alles via de sociale media vernemen. Dat getuigt van een gebrek aan respect. Voor de top-acht van de wereld, die toch ook professioneel met hun sport bezig zijn, is de afgelasting bovendien ook financieel een grote aderlating.”

Vandorpe is deze week op stage in Zwitserland. “Een goeie manier om een lange periode zonder competitie toch boeiend te houden. Komende zomer neem ik normaal gezien deel aan een nationale competitie bij de valide atleten. Ik reken er niet echt meer op dat ik dit jaar nog internationale wedstrijden zal kunnen spelen. Maar als het wel kan - en de veiligheid gegarandeerd kan worden - zal ik uiteraard blij zijn.”

Corrigeer

Het Nieuwsblad biedt meer dan 3.000 reeksen in 28 sporten aan. Zoek hierboven de uitslagen van uw favoriete club of surf naar onze uitslagenpagina.