Thierry Neuville hoopt in sneeuwrally op een laat cadeau van de kerstman

Thierry Neuville hoopt in sneeuwrally op een laat cadeau van de kerstman

Thierry Neuville (uiterst rechts) probeert samen met Hyundai-teammaats Ott Tänak en Craig Breen nog een late gunst van de kerstman te forceren. Foto: Hyundai Motorsport / Fabien Dufour

Met de Arctic Rally krijgen de rijders van het wereldkampioenschap rally eindelijk nog eens een echte sneeuwrally voorgeschoteld. Voor Thierry Neuville en corijder Martijn Wydaeghe wordt het in Rovaniemi, de thuishaven van de kerstman, vooral proberen om de Scandinavische specialisten te volgen.

Oorspronkelijk had het WRC-circus rond deze tijd in Karlstad moeten vertoeven. De organisatoren van de Rally van Zweden gooiden echter al enkele maanden geleden de handdoek, om de gekende coronaredenen. Rijders en teams waren daar niet eens treurig om, want de Zweedse WK-manche is al enkele jaren een sof. In 2020 moest zelfs een groot deel van het parcours worden geschrapt, wegens te weinig sneeuw.

Richting het Finse Rovaniemi dan maar, waar tussen de sneeuwmuren en op minder dan 48 uur 251 kilometer tegen de klok wordt gereden. De eerste van de tien proeven start vrijdagmiddag om 14 uur.

Rovaniemi ligt zo goed als op de poolcirkel en dat zorgt voor voldoende sneeuw. Hoewel de temperaturen er de laatste paar dagen wat zijn gestegen, blijft het kwik er steevast onder nul. Om zich helemaal in te werken bezocht Neuville in de aanloop naar het evenement ook nog eens de kerstman.

“Ik heb altijd wel iets op mijn verlanglijstje staan”, grijnsde Neuville donderdagavond. “Al zou mijn dochter allicht meer hebben aan zo een bezoek. Maar het was leuk. Een momentje van ontspanning in een drukke voorbereiding.”

Want de Arctic Rally wordt niet eenvoudig voor Neuville en het hele Hyundai-team. Concurrent Toyota – dat zijn rallythuisbasis in Finland heeft – lijkt met een voordeel te starten. “Ik heb geen idee hoe sterk we voor de dag kunnen komen, maar ik vrees dat het hier nog lastiger wordt dan in de Monte Carlo om Toyota te kloppen”, stelt Neuville. “Ik hoop dat we opnieuw op het podium kunnen finishen.”

De streek rond Rovaniemi kreeg woensdag nog wat extra sneeuw te verwerken, en ook op vrijdagnamiddag wordt nog wat extra vlokken verwacht. En dat bevalt Neuville niet echt. “Vooral wegens mijn positie op de weg”, legt Neuville uit. “Ik start als derde, en verse sneeuw biedt minder grip voor de eerste paar wagens. Akkoord, ik ben minder benadeeld dan Ogier en Evans die voor me starten, maar de jongens na mij halen er nog meer voordeel uit. Ik zou eigenlijk liever als 53ste en laatste aan de klassementsproeven beginnen. Gelukkig gaat er voor de start nog een sneeuwruimer over de wegen, dat vermindert dat nadeel gevoelig. Toch zal ik blij zijn als ik in de vrijdagetappes voor het vervolg van de rally een gunstiger startpositie zal kunnen veroveren.”

Neuville zal ook een aangepaste bril dragen. “Om het contrast te verhogen”, aldus de Hyundai-rijder. “Bij versgevallen sneeuw zie je soms amper het verschil tussen de weg en de berm. Er zijn rijders die een bril met gele glazen dragen, ik verkies oranje. Net zoals mijn montuur, ja.” (grijnst)

De Arctic Rally wordt ook de tweede WK-rally die Neuville samen met Martijn Wydaeghe zal afwerken. De West-Vlaming verving voor de Monte Carlo te elfder ure Nicolas Gilsoul, maar het duo sleepte wel een derde plaats uit de brand. Dat er nog veel werk aan de winkel was, was echter voor alle partijen duidelijk.

“En die inspanningen hebben we ook geleverd”, benadrukt Neuville. “Ik vertrek hier met veel meer vertrouwen dan in de Monte Carlo. Martijn en ik hebben samen enkele testdagen afgewerkt, en ook een kleine rally in het Estse Otepää gereden. De verkenningen voor dit weekend verliepen uitstekend. Goed, om een blind vertrouwen tussen ons twee te creëren is er nog wat tijd nodig, maar ik ben wel van plan om ook na deze Arctic Rally met Martijn verder te werken.”

Corrigeer