João Almeida nu al in de schaduw van Remco Evenepoel: “Uiteindelijk zullen de benen wel beslissen”

João Almeida nu al in de schaduw van Remco Evenepoel: “Uiteindelijk zullen de benen wel beslissen”

Foto: AFP

Op papier start João Almeida zaterdag in Turijn als uitgesproken kopman van Deceuninck – Quick-Step. Maar op de persconferentie van gisteren stond de Portugese nummer vier van de vorige Giro alvast in de schaduw van Evenepoel. Het is maar de vraag of Almeida de komende drie weken zal eisen dat onze ambitieuze landgenoot voor hem zal knechten.

LEES OOK. Remco Evenepoel met veel goesting aan de start van Giro: “Risico genomen door zonder wedstrijdkilometers te starten”

João Almeida (22) en Remco Evenepoel (21) zaten broederlijk naast elkaar op de persconferentie via Zoom. Op de vraag wie de Giro gaat winnen, reageerde Evenepoel lachend: “Ik zal João zeggen en hij zal dan mijn naam zeggen. We zullen de roze trui in tweeën delen.”

Het ging er amicaal aan toe. Onze landgenoot en de Portugees werkten samen de laatste rechte lijn richting Giro af. In april gingen ze enkele weken samen op hoogtestage in het Centro de Alto Rendimiento, het spartaans ingerichte trainingscentrum in de Sierra Nevada. Dat schept een band. Dinsdag verkenden ze de verraderlijke elfde rit met onverharde stroken richting Montalcino. De piepjonge tandem Evenepoel-Almeida kan de komende weken gensters slaan tussen Turijn en Milaan. Dat bewezen ze vorig jaar in de Ronde van de Algarve en de Ronde van Burgos. Evenepoel won die twee rittenkoersen en pakte er drie ritzeges. Luxeknecht Almeida legde beslag op de negende en de derde plek in het eindklassement en greep ondanks het harde labeur voor zijn anderhalf jaar jongere kopman een rits ereplaatsen in de bergritten.

João Almeida nu al in de schaduw van Remco Evenepoel: “Uiteindelijk zullen de benen wel beslissen”
Foto: Wout Beel

Nu, in deze Giro, zijn de rollen omgekeerd. Almeida kopman, vrijbuiter Evenepoel als superknecht. Tenminste, op papier. “In het verleden heeft João al voor mij gewerkt, wat het voor mij nu makkelijker maakt om datzelfde voor hem te doen”, zei Evenepoel onlangs in het wielerblad Procycling. “Wij hebben met de ploeg nu maar één taak: João helpen het zo ver mogelijk te schoppen.”

Maar hoe ziet de Portugees die omgedraaide samenwerking zelf? En wat als Evenepoel bergop toch zijn evenknie blijkt? Daarop kregen we gisteren helaas geen antwoord, want die relevante vragen – ze konden enkel ingestuurd worden via een chat – werden vakkundig weggefilterd. Eén keer klonk het diplomatisch: “Remco is een sterke coureur en ik ben blij dat hij er weer bij is. In het verleden deden we het met z’n tweeën al goed bergop in wielerronden. We zitten op dezelfde golflengte.”

Sowieso waren gisteren tachtig procent van de vragen aan ‘knecht’ Evenepoel gericht. Het plan van Deceuninck – Quick-Step om hun supervedette in de schaduw van Almeida te laten debuteren, bleek alvast op de persconferentie vergeefse moeite. Op de huidige officiële deelnemerslijst is het rugnummer van de kopman – 91 – voorlopig gereserveerd voor Evenepoel en moet Almeida het stellen met rugnummer 92. Nochtans mag de nog altijd maar 22-jarige Portugees met recht en reden dromen van het Giro-podium. Het jeugdproduct van Axel Merckx droeg vorig jaar onverwacht vijftien dagen lang de maglia rosa en verspeelde die pas in de achttiende etappe, toen hij één zwak moment op de Stelvio bekocht met een vierde plek in het eindklassement. “Ik heb veel geleerd van vorig jaar. In de laatste week van de Giro wordt het verschil gemaakt. Ik moet mijn energie meer sparen. Ik ben mentaal sterker geworden en dat is cruciaal.”

In tegenstelling tot vorig jaar kan Almeida de komende weken echter niet meer op de verrassing spelen. “Alles is anders nu. Vorig jaar was ik nog een onbekende renner. Nu kijken de grote namen plots ook naar mij. Dat heb ik dit jaar al gemerkt in de Ronde van Catalonië (waar Almeida één dag de leiderstrui droeg en als zevende finishte, red.). Ik ga opnieuw voor het klassement, maar zonder druk. Het wordt alleszins ingewikkelder voor mij. Uiteindelijk zal de Giro wel voor zichzelf spreken en zullen de benen beslissen.”

LEES OOK (+). “Almeida begint als kopman. Maar of hij dat drie weken blijft zal niet van zijn vorm afhangen, wel van die van Evenepoel”

Corrigeer

MEER NIEUWS