Domein De Merel kan groeien en bloeien dankzij nieuw toegangsgebied

Domein De Merel kan groeien en bloeien dankzij nieuw toegangsgebied

De Merel verwelkomt iedereen via een bloemenweide en hoogstamboomgaard. Foto: Elke Lamens

Brecht -

Met veel trots openden Stichting Kempens Landschap en de gemeente woensdagmiddag officieel de toegangspoort tot natuurdomein De Merel, het sluitstuk van het plattelandsproject ‘Welkom in De Merel’. Via een bloemenweide en hoogstamboomgaard wandel je het 160 hectare grote natuurgebied binnen.

Wie langs de Schotensteenweg het domein passeert, kan niet aan de felrode en paarse bloemenweide voorbij. Heel wat wandelaars lieten er zich al toe verleiden. Laat die inkijk in het domein nu net de grote trendbreuk zijn met het verleden.

De Merel lag immers decennia lang verscholen achter dikke rijen doorgegroeide coniferen, een restant van de oude fijnsparplantage. Die werden in juli 2019 gerooid. In november van dat jaar was het dan aan twintigtal leerlingen van Clara Fey, campus Kristus Koning, uit Sint-Job om 106 fruitbomen te planten.

Domein De Merel kan groeien en bloeien dankzij nieuw toegangsgebied
In juli 2019 werden de oude coniferen gerooid. Tot dan lag het prachtige landschap van De Merel daarachter en was het niet te zien vanop de Schotensteenweg. Foto: Elke Lamens

“In totaal groeien en bloeien er nu 115 bomen met liefst een honderdtal fruitrassen op een oppervlakte van 350 bij 60 meter“, weet schepen van Openbare Werken Daan De Veuster (CD&V). “Na het veiligstellen van het landschap voor de toekomst versterken we nu de kwaliteit van het landschap.”

Dat het natuurgebied gevrijwaard is van versplintering en bebouwing in de toekomst, was een werk van lange adem. Het domein was ooit eigendom van de stad Antwerpen. Eerst diende het als mestpacht waar het afval en effectief ook de mest van de stad werd gedumpt. Later kwam de burgerij van de stad er voor vertier. Er stond zelfs een hotel dat ook ooit fungeerde als gezondheidscentrum waar patiënten van sanatorium De Mick tijdelijk werden ondergebracht. Er werd ook gevoetbald, er waren drie terreinen waarop onder meer Bayern München kwam spelen en de Rode Duivels trainden.

Het hotel is intussen afgebroken, er is ruimte om te cyclocrossen, te wandelen en te tennissen. De stad is enkel nog eigenaar van camping De Groene Linden aan de rand van het natuurgebied. De gemeente kocht in 2009 zo’n 20 hectare recreatiegrond van de stad Antwerpen en in juni 2018 verwierven Stichting Kempens Landschap en het Agentschap van Natuur en Bos (ANB) het na lang onderhandelen met AG Vespa. De gemeente betaalde voor 20% mee. Kempens Landschap beheert 76 hectare landbouwgronden en ANB ontfermt zich over 52 hectare bosgronden.

Voor landbouwschepen Frans Van Looveren (CD&V) is dit domein “het beste bewijs dat landbouw en natuur hand in hand kunnen gaan. Via het Leader-plattelandsfonds investeerden immers de provincie Antwerpen, Vlaanderen en Europa 65.000 euro in het project.

Domein De Merel kan groeien en bloeien dankzij nieuw toegangsgebied
Een gloednieuw infobord aan de toegangspoort Foto: Elke Lamens

Opzet was om het belangrijke natuurdomein opnieuw open te stellen voor de bevolking. Dat project is gerealiseerd, al zal het nog wel jaren duren vooraleer de fruitbomen geoogst kunnen worden. “Hagen scheren, de bloemenweide beheren en de boomgaard bemesten gebeurt door de technische dienst. Het grasland wordt begraasd door schapen. Gelukkig kunnen we ook rekenen op vrijwilligers en leerlingen van de tuinbouwafdeling Kristus Koning die de handen uit de mouwen steken in de boomgaard”, licht burgemeester Sven Deckers (N-VA) toe.

Wandelen in De Merel wordt een plezier met een onthaal- en recreatiezone met fietsenstalling, infobord, picknicktafels en een prachtig buitenklasje. Vossenstreken werkte ook een wandeling op kindermaat uit.

Domein De Merel kan groeien en bloeien dankzij nieuw toegangsgebied
In november 2019 plantten leerlingen van Kristus Koning 106 fruitbomen. Foto: Elke Lamens
Corrigeer

Auto's in de kijker

Vastgoed

Jobs in de regio