Failliete organisator van Grote Prijs van België grabbelde flink in de kassa

De crash van Francorchamps

De crash van Francorchamps

Foto: belga

Een F1-organisator die zichzelf rijkelijk uit de kassa bedient net voor hij failliet gaat. Het is de zoveelste episode in een verhaal dat niet te lezen is zonder de wenkbrauwen te fronsen: het verhaal van Spa/Francorchamps.

De Grote Prijs van Spa/Francorchamps gold ooit als een pareltje van de Waalse economie. Het circuit was en is nog altijd een van de mooiste F1-circuits ter wereld, zeer geapprecieerd door de F1-piloten en erg gesmaakt door het grote publiek. Fanaten van flitsende bolides en van de geur van verbrand rubber zakten vanuit België, Duitsland en Nederland graag af naar het zeven kilometer lange circuit nabij de Hoge Venen en lieten er veel geld achter. Ondanks prijskaartjes van minimum 150 euro daagden telkens honderdduizend toeschouwers op.

Francorchamps was zo populair, ook in het buitenland, dat de Waalse regering ervan uitging dat het circuit een lichtpunt was in de voor het overige slabakkende Waalse economie, zelfs al waren er al tekenen dat dit niet zo was. De Belgische Grote Prijs moest te allen prijs verdedigd worden, ook omdat de Waal dol is op gemotoriseerde sporten.

Tabaksreclame

In 2003 liep het mis. De Grote Prijs kon toen niet gehouden worden door het verbod op tabaksreclame in België dat enkele jaren voordien was goedgekeurd. Wallonië had er zelfs een communautair conflict voor over om alsnog een uitzondering op het reclameverbod te verkrijgen voor Francorchamps. Onmiddellijk na de vorming van de nieuwe regering werd er een wetsvoorstel doorgedrukt dat op maat van de Grote Prijs was geschreven, maar het was al te laat.

De Waalse politiek reageerde bliksemsnel met een nieuw contract met F1-baas Bernie Ecclestone, dat in enkele dagen tijd werd afgesloten. Ditmaal zou Ecclestone de Belgische Grote Prijs niet meer zelf organiseren, maar alles doorschuiven naar de Société de Promotion du Circuit Spa-Francorchamps (SPSF), de intercommunale die het circuit beheert en waarin de politiek prominent vertegenwoordigd is. SPSF schoof de opdracht dan weer door naar Didier Defourny Grand Prix (DDGP), genoemd naar Didier Defourny, zowat de Waalse tegenhanger van Herman Schueremans. En daarmee begon de hele miserie.

Nieuw contract

De Waalse politiek was namelijk zo hongerig om een nieuw contract met Bernie Ecclestone af te sluiten, dat ze alle voorzichtigheid liet varen. Het contract bevat namelijk nogal wat bepalingen die Ecclestone in de kaart spelen. Vooral de verplichting om Ecclestone tot 2015 jaarlijks 14 miljoen euro uit te keren, of er nu een Grote Prijs wordt georganiseerd of niet, valt op.

Daar werd in 2003 al voor gewaarschuwd in de Waalse regering, maar tevergeefs: Francorchamps was te belangrijk, dus tekenden Yves Bacquelaine en Jean-Marie Happart (PS) namens de intercommunale SPSF de overeenkomst, zelfs al hadden ze het contract amper gelezen. Beiden beschouwen zich als de uitvoerders van de wil van de Waalse regering.

Wat te vrezen was, is gebeurd. Didier Defourny is een geslaagd concertorganisator, die er zijn hand niet voor omdraait om het Koning Boudewijnstadion te laten vollopen voor Céline Dion of Johnny Halliday. Maar een Grote Prijs Formule 1 is andere koek. In 2004 en 2005 doken niet de verhoopte honderdduizend toeschouwers op, maar slechts 53.000. De Nederlanders lieten het afweten omdat de razend populaire Jos Verstappen niet meer meerijdt en in Duitsland is het Schumi-effect uitgewerkt. Michael Schumacher walst niet langer over alle weerstand heen, hij rijdt nu anoniem in het peloton.

Defourny kon na twee mislukte edities niet anders dan het faillissement aanvragen, zo leek het. DDSG zat met een put van 11 miljoen euro, en dat ondanks de financiële hulp van de Waalse regering. Die paste dit jaar nog 15 miljoen euro bij om Formule 1-baas Ecclestone te helpen betalen.

Bom barst

Enkele dagen nadat Defourny failliet werd verklaard door de rechtbank van koophandel in Luik, barstte de bom. De Waalse regering ging begin november op zoek naar een nieuwe promotor en stootte in de studie van het dossier op het beruchte contract.

De sfeer in Wallonië was toen al helemaal omgeslagen, na de schandalen in de sociale huisvestingsmaatschappijen van onder meer Charleroi. Waals minister-president Jean-Claude Van Cauwenberghe had moeten opstappen, Elio Di Rupo kondigde de grote schoonmaak aan. Van de positieve sfeer rond het Marshallplan dat Wallonië uit het economische slijk moest trekken, schoot weinig over.

De ene politicus na de andere probeerde de zwartepiet van zich af te schudden. Uiteindelijk leed de hele Waalse politieke klasse zwaar gezichtsverlies. Eerst wist zogezegd niemand van iets, achteraf, nadat het ene document na het andere over de zaak was uitgelekt, bleek iedereen op de hoogte. Het contract was zelfs in het Waalse parlement aan bod gekomen.

Regeringspartij Ecolo, die nog in de oppositie zat toen het contract werd getekend, stelde zelfs de oprichting van een parlementaire onderzoekscommissie voor, maar dat werd afgeblokt door minister-president Di Rupo. Die wil de schade beperken door een nieuw contract met Ecclestone te onderhandelen. Intussen mogen er niet te veel documenten over de zaak uitlekken.

,,No way''

Het resultaat is voorspelbaar. Deze week liet Ecclestone zeer duidelijk verstaan dat er van een nieuwe onderhandeling geen sprake kan zijn. ,,Het contract tussen ons en de Waalse regering bestaat. Ik hou mij daaraan en zie niet in waarom er nog over onderhandeld zou worden. Wij hebben maar één bekommernis: dat het contract gerespecteerd wordt. Als een contract ondertekend is, moet het nageleefd worden.''

En dus zit de Waalse regering met de gebakken peren. Op de keper beschouwd is het voor de Waalse regering nog goedkoper om de Grote Prijs wel te organiseren, dan om het niet te doen. Maar om de Grote Prijs volgend jaar te laten plaatsvinden zijn wel zowat tien miljoen euro investeringen nodig, want behalve een schitterend circuit heeft Francorchamps op dit moment weinig te bieden. De infrastructuur is schabouwelijk en verouderd.

En dan moet er ook nog een organisator gevonden worden. Na de perikelen van de jongste maand wordt dat een aartsmoeilijke taak. Dat Didier Defourny de taak opnieuw op zich zou nemen na zijn financieel avontuur met DDSG, is wel zeer onwaarschijnlijk.

Goed betaald

Na onthullingen van dit weekend is het zelfs helemaal uitgesloten. Philippe Jehasse de curator van DDSG, onthulde op RTL-TVI dat Defourny zichzelf wel heel rijkelijk beloonde. Volgens de curator keerde Defourny zichzelf in 2005, het jaar van het faillissement, 4,5 keer meer uit dan het jaar voordien. Dichter bij een beschuldiging van bedrieglijk bankroet kon de curator niet raken.

Hoe het nu verder moet, weet niemand. Waals minister-president Elio Di Rupo probeert nog altijd Bernie Ecclestone aan tafel te krijgen, maar om daarin te lukken, zal hij opnieuw zware toegevingen moeten doen. Op 17 september 2006 vindt in theorie de volgende Grote Prijs van Francorchamps plaats. Maar of het ooit zover komt?

Corrigeer

IN HET NIEUWS

Verkiezingen in jouw gemeente:

POPULAIRE VIDEO'S

Het beste van Enkel voor abonnees