Obussen veroorzaakten dertig jaar geleden ontploffing munitiefabriek PRB

Explosie zindert nog na

BALEN - Een ontploffing van vier treinwagons met zeventig kilo dynamiet zorgde dertig jaar geleden, op dinsdag 27 mei 1975, voor een ware ravage. De munitiefabriek PRB in Balen, ging volledig de lucht in. Rik Verachten (92) uit Balen zette de bewuste kist obussen neer die een seconde later de grote knal veroorzaakte. Als bij wonder vielen er geen doden, maar de materiële schade was enorm.

Net zoals bij de ontploffing van het vuurwerkbedrijf in het Nederlandse Enschede blijft ook de ontploffing van de munitiefabriek PRB (Poudrières Réunies de Belgique) in Balen-Wezel, ofwel de Poeier in de volksmond, nog steeds nazinderen bij de ex-werknemers. Het begon met het neerzetten van een kist munitie op een goederentrein.

,,Ik kan mij die gebeurtenis nog heel helder voor ogen halen'', vertelt Rik Verachten (92) emotioneel. ,,Tijdens een warme lentedag op 27 mei 1975, waren ik en mijn werkmakker Jef Van Engeland (hij overleed vorig jaar) druk bezig om de goederentreinen vol te laden met kisten obussen. Het was half tien 's ochtends toen zich de eerste ontploffing voordeed. We zetten een kist op de trein toen er plots een obus de lucht in ging. Dit zorgde voor een kettingreactie, waardoor al de rest mee ontplofte.''

Geen doden

In totaal vloog zo'n zeventig ton TNT in de lucht. Het grootste deel van het 365 hectare grote bedrijfsterrein liep enorme materiële schade op. In een omtrek van tientallen kilometers rond het bedrijf sneuvelden ramen, deuren en daken. Verscheidene huizen in de nabije omtrek waren rijp voor de sloop. Maar het had erger kunnen zijn als Theo Swinnen er niet was geweest.

Hij kon samen met een brandweerman meteen na de eerste ontploffing elf wagons met elk tien ton munitie wegslepen met een bulldozer. ,,Als bij wonder vielen er geen doden'', zegt Rik Verachten. Er vielen wel twee zwaargewonden en enkele tientallen lichtgewonden. ,,Enkel ik en mijn werkmakker waren zwaar gewond. Mijn linkerbeen hing er half af en mijn linkeroog was onherroepelijk beschadigd. Ook Jef was een oog kwijt, maar dan aan de rechterkant. Ik heb mezelf nog kunnen redden, maar daarna raakte ik in coma. Pas drie dagen nadien ontwaakte ik in een ziekenhuis in Lommel. Daar heb ik negen operaties ondergaan en moest ik negen maanden revalideren.''

Corrigeer

Doe de stemcheck van Het Nieuwsblad en ontdek met welke partij jij het best overeenkomt.

Auto's in de kijker

Vastgoed

Jobs in de regio