Tussen hemel en hel: het luxeprobleem van Okapi Aalstar
BASKETBAL

Carnaval, maar ook duivelskermis

Basketbalclub Aalstar leeft op een wolk: met een bescheiden budget nemen ze het vanavond als tweede op tegen leider Bergen. Maar ook op een vulkaan, want te weinig plaats voor te veel potentiële toeschouwers en sponsors, en het politieke dossier zit muurvast.

'Wow man, wat was dat?' Pablo Gonzalez komt een fitnesszaal in hartje Aalst binnen, in zijn zog de rest van een dolle spelersgroep. De adrenaline zindert nog duidelijk na, en de reden staat enkele honderden meters verder. Op een plein flikkert en fonkelt de kermis, en enkele pleziertuigen torenen boven de paardenmolens en botsauto's uit: toestellen waar je kunt bungeejumpen. Gonzalez: 'We deden al de grote jongens, de scary ones . Tijdens de fitnesstraining, een paar uur geleden, zei ik nog: jongens, jullie krijgen me met geen stokken in die dingen . Maar ik heb ze allemaal gedaan.' En hij glundert nog eens.

Brad Dean, de Amerikaanse hoofdcoach, en Frank Van Impe, sportief manager, lachen mee. En met reden, want in een langgerekte bungeejump zitten die van Aalst al een heel seizoen. Niet naar beneden, wel naar boven.

Op basis van het budget is Aalst een middenmoter. In de praktijk spelen ze vandaag de topper tegen Bergen om de leidersplaats.

Van Impe : 'We bouwden een ploeg die even goed zou doen als vorig jaar (derde, red.) . Op de vraag wie er na de Grote Drie - Oostende, Bergen en Charleroi - zou komen, sprak er niemand over ons. Ook dit jaar voorspelde iedereen hooguit een vijfde, zesde plaats. Dit is dus voorlopig een droom die uitkomt, ja.'

Dean : 'Eerlijk: dit hadden we helemaal niet verwacht. Bij Oostende hebben ze zeven, acht spelers die beter betaald zijn dan onze best betaalde speler. We zwemmen als het ware met succes tegen de stroom in.'

Hoe verklaren jullie dat?

Dean : 'Door twee dingen: door wat de andere teams hebben gedaan en door wat wij hebben gedaan. Wij hebben gehamerd op de continuïteit. Elk jaar proberen we de beste stukjes van onze ploeg te behouden en nieuwe stukjes toe te voegen. Dat is een proces van een aantal jaar. We hebben enkele dertigers, en al de rest zit in de fleur van hun sportieve leven. Die mix speelt al enkele jaren samen, en lijkt nu goed te werken.'

Van Impe : 'Niet alleen de titel kan nog, maar ook de beker. Aalst won nog nooit de beker. Dat zou iets ongelooflijks zijn. Als we de finale spelen, reizen er vijfentwintig bussen mee naar Leuven (waar de finale wordt gespeeld, red.) . Of we nu winnen of verliezen, het wordt een tweede carnaval. Weet je, de fans zijn zeer verwend. Na het failliet, negen jaar geleden, konden we vrij snel weer promoveren, maar uit geldgebrek hebben we dat niet gedaan. Nu spelen we ons derde jaar in de hoogste klasse en draaien we mee aan de kop. En dat zonder zotte dingen te doen, want dat kan, budgetgewijs, niet.'

Hoe voorzichtig moeten jullie met de centen omspringen?

Van Impe : 'We zijn nu financieel gezond, en dat willen we zo houden.'

Dean : 'Er is geen andere optie. Ik eis ook niets. Ik wil later niet bekendstaan als de coach die Aalst opnieuw naar het bankroet dreef. Dat wil ik niet op mijn geweten hebben. Ik heb dat foute spelletje van coaches genoeg gezien bij buitenlandse clubs.'

Heeft Aalst geen last van de economische crisis?

Van Impe : 'De inkomsten van de dranken zijn gedaald. Twee euro voor een pintje is duur, zeker omdat ze in Aalst veel drinken. Vroeger ging de cafetaria na de wedstrijd dicht om zes uur 's ochtends, nu is het vier uur 's ochtends. In Oostende, Antwerpen of Bergen is iedereen een half uur na de wedstrijd weg. Op het vlak van sponsoring voelen we niets. Generali heeft voor drie jaar bijgetekend als hoofdsponsor. Maar als we willen overleven als basketbalclub in de hoogste klasse, hebben we binnen dit en twee jaar een grotere zaal nodig. We zullen nooit, op financieel vlak, kunnen concurreren met teams als Oostende, Charleroi of Bergen. Maar we willen wel de kloof kleiner maken. Als die zaal er niet komt, kunnen we zelfs niet meer financieel concurreren met Leuven, Antwerp of Luik. Daar doe ik niet aan mee. Als dat spel nog twee jaar blijft duren, stop ik. En ik ben niet de enige in het bestuur die er zo over denkt.'

Coach Dean, geldt dat ook voor jou?

Dean : 'Kijk, spelers overtuigen om naar Aalst te komen is meestal geen probleem. We moeten het hebben van of relatief onervaren spelers of ietwat 'beschadigde' spelers of college-spelers met het juiste karakter. We hebben geen ruimte om te zien of ze passen in de ploeg, het moet meteen klikken. Daar werken we hard aan. Maar ik dacht wel dat we na deze drie jaar in de hoogste klasse een grotere zaal zouden hebben. Zodat we die spelers, die intussen beter zijn geworden, ook kunnen houden. We kunnen er ook niets aan doen dat we, sportief gezien, vijf jaar vooruit op schema liggen.'

Van Impe : 'We zijn het slachtoffer van ons succes. Omdat we zo goed spelen, hebben we het steeds moeilijker om onze betere spelers te houden. Zij krijgen aanbiedingen van andere ploegen waar ze meer kunnen verdienen, en wij hebben dat geld niet.'

Dean : 'Het is namelijk onrealistisch om te hopen dat we onze sleutelspelers, zonder nieuwe zaal, zullen kunnen houden. En als we ze moeten laten gaan, moeten we weer beginnen bouwen. En om daar weer aan te beginnen ( blaast ). Daar heb ik weinig zin in. Ik hoop dat er iets gebeurt. Straks zijn we dood en staat er nog altijd geen grotere zaal.'

Wat is dan het verschil tussen het huidige Forum en een grotere zaal?

Van Impe : 'Kom kijken. We zitten overvol. We moeten aanvragen voor abonnementen en businessseats weigeren. Er is een wachtlijst van 700, 800 man.'

Dean : 'Deze club moet potentiële sponsors wegsturen omdat ze geen plaats hebben om ze te zetten. Kun je dat geloven?'

Van Impe : 'Zodra ze in Aalst geweest zijn, zijn ze verkocht. Maar we kunnen ze niets teruggeven. Er is geen meter meer vrij om reclameborden te verkopen. Ja, zo steekt het spelletje niet ineen, natuurlijk. Aalstar heeft een luxeprobleem. Maar dat is ook een probleem, hé.'

En beweegt er op politiek vlak niets?

Van Impe : 'Het stadsbestuur zegt dat ze alles doen wat ze kunnen. Ik geloof dat, maar dat horen we al jaren aan een stuk. Terwijl wij, de club, alles klaar hebben. We hebben de plannen van de architect, we hebben het geld. Het stadsbestuur hoeft niet één euro te betalen. Het enige wat we nodig hebben, is de toestemming om te mogen bouwen op een locatie. Maar we hebben nu eenmaal een tripartite in Aalst die moeilijk samenwerkt. Al was het voil janet die het dossier in orde brengt, het kan me niet schelen. Maar die zaal moet er komen.'

Aalst leeft dus op een wolk, maar ook op een vulkaan. In Aalst-termen: het is niet alleen carnaval, maar ook duivelskermis.

Dean : 'Ook al ben ik niet de typische Aalstenaar, toch ben ik er ongelooflijk graag. Ik heb al wat gezien van de wereld, maar Aalst is uniek. Zo hoor ik in oktober, maanden voor carnaval, mannen discussiëren over welke jurk ze zullen dragen op carnaval of over hoe hoog hun schoenhakken zullen zijn. In alle ernst, hé, niet om te lachen. Dat is voor mij zeer, euh, hoe zal ik het zeggen, verfrissend.'

Corrigeer

Het Nieuwsblad biedt meer dan 1.000 reeksen in 12 sporten aan. Zoek hierboven de uitslagen van uw favoriete club of surf naar onze uitslagenpagina.