,,Het bestuur betaalt zijn drankbonnetjes nu zelf''

Basketbalclub Okapi Aalst is voorgoed vergeten, leve Okapi Aalstar

Okapi Aalstar zit met een probleem: de basketbalclub is te populair, er komt te veel volk, en ze spelen te goed om het vooropgestelde doel te behalen: in de hoogste klasse blijven. Polonaise!

Het Forum zal vanavond bomvol zitten wanneer Okapi Aalstar, derde in de stand, voor zijn eerste thuiswedstrijd van het seizoen leider Antwerp Giants ontvangt. Dat is niet moeilijk. Het Forum, capaciteit: 1.636 zitplaatsen en 400 businessseats, is al het hele seizoen uitverkocht, en dat al enkele jaren aan een stuk. Lang op voorhand gaan de abonnementen van de hand.

,,Als we willen, verkopen we zo driehonderd abonnementen meer, en dan spreek ik nog niet over de dagtickets'', zegt sportief manager Frank Van Impe. ,,Als we de zaal zouden uitbreken en groter maken, kregen we ze zo gevuld.'' Van Impe lag als basketballer mee aan de basis van de wederopstanding.

Flashback, 2001. Okapi Aalst gaat in vereffening. Het trieste einde van een soap van schulden, oplichting en bedrog. Jarenlang wanbeleid resulteerde in een schuld van 750.000 euro, spelers werden niet meer betaald. Burgemeester Anny De Maght, Okapi-fan in hart en nieren, probeerde in 1999 de meubelen te redden met het nodige lobbywerk en een kapitaalinjectie. Ze pompte meer dan 250.000 euro van haar geld in Okapi Aalst. Dat geld zag ze nooit terug, hoewel het bestuur haar garandeerde dat ze alles tot op de laatste frank zou terugkrijgen. Zelfs dat geld bleek een druppel op een hete plaat. Okapi Aalst was terminaal, de doodsteek gaf Patrick De Cock, die bij Okapi passeerde met een valies gebakken lucht en ze vulde met geld. Hij werd veroordeeld voor oplichting. Okapi Aalst was niet meer, een jaar lang.

Uit as verrezen

Uit de as verrees Okapi Aalstar. Het stamnummer van Ronse werd overgekocht, de race vanuit tweede klasse naar de hoogste basketbalklasse werd opnieuw ingezet. Aalstar had schoon volk in dienst: een nieuw bestuur, Willy Steveniers als man achter de schermen en de ervaren spelers Ronny Bayer en Frank Van Impe. ,,Bayer en ik konden zogezegd niet samenspelen omdat onze karakters botsten, maar het vlotte wonderwel'', zegt Van Impe.

Het nieuwe bestuur heeft de lessen van het verleden goed in het achterhoofd geprent. Een anekdote: in het seizoen na de opstart deed Aalstar het zo goed, dat het meteen kon promoveren. Maar de club weigerde. Van Impe: ,,We hadden te weinig geld om op dat ogenblik al te promoveren. Liever nog een jaar in tweede, een spaarpotje opbouwen en pas de stap zetten als het budget dat toelaat.''

Dit seizoen is het dus zover, vijf jaar na het failliet en met de knip op de beurs. ,,Het bestuur betaalt zijn drankbonnetjes na de wedstrijd nu zelf, terwijl vroeger de champagne rijkelijk vloeide. Althans, dat heb ik van horen zeggen. Ik kan dus enkel voor dit bestuur spreken en zeggen dat het geld niet over de balk wordt gegooid.''

Over geld gesproken: momenteel draait Aalstar op eigen centen. Het stadsbestuur stelt de zaal ter beschikking. Van Impe: ,,Maar daar houdt het op. We strijden dus niet met gelijke wapens. Bergen en Oostende plegen competitievervalsing. Zij krijgen van de stad een subsidie die even groot is als ons jaarbudget. Zij kunnen dat geld bijvoorbeeld spenderen aan materiaal. Als de politieke situatie opgekuist is in Aalst, moeten we nog eens om de tafel zitten.''

Eén grote familie

De politiek van de afgelopen jaren in Aalst kan het best worden omschreven met een zinnetje uit een van de vele carnavalskrakers: Oilsjt, goi stad van men droeimen. Stad vol riezje en krakiejl . Vrij vertaald: Aalst, stad van mijn dromen. Stad vol ruzie en twist. De VLD van burgemeester De Maght viel in scherven uiteen. Dankjewel, zei Vlaams Belang tijdens de afgelopen gemeenteraadsverkiezingen, dat met 22,8 procent de grootste partij is. Van Impe: ,,Het politieke gekrakeel heeft ertoe geleid dat het basketbal de afgelopen jaren niet meteen prioriteit nummer één was. Maar als de nieuwe burgemeester bekend is en het stadsbestuur opnieuw draait, kunnen we de gesprekken opnieuw opstarten.''

Sportief zit Aalstar alvast op rozen. Dat de club na drie speeldagen op de derde plaats prijkt, had Van Impe in zijn stoutste dromen niet durven te verhopen. ,,Het geheim? We zijn één grote familie, er zitten geen vedetten in de ploeg. Ook de Amerikanen vallen goed mee, ook karakterieel.''

Rest nog een klein probleempje in de carnavalsstad. Van Impe: ,,De supporters zullen er dit seizoen aan moeten wennen dat de ploeg thuis ook nog kan verliezen.''

Corrigeer

Het Nieuwsblad biedt meer dan 3.000 reeksen in 28 sporten aan. Zoek hierboven de uitslagen van uw favoriete club of surf naar onze uitslagenpagina.