RAF-bevrijder huwde na oorlog met Mechelse

MECHELEN - ,,Als de geallieerden in Arnhem over de Rijn waren geraakt, had ik Ester nooit ontmoet." Het gemoed van Peter Appleby schiet nog steeds vol als hij het heeft over de kennismaking met de vrouw van zijn leven. De Engelsman werd verliefd op het Mechelse meisje Ester Verbruggen toen hij in het najaar van 1944 met zijn RAF-eenheid in de Dijlestad neerstreek. Het tweetal huwde en vestigde zich in Kent. Deze week zijn ze terug in Mechelen voor de herdenking van de bevrijding.

Peter Appleby behoorde tijdens de Tweede Wereldoorlog tot legereenheid 317 STC van de Royal Air Force (RAF), die na de landing van de geallieerden in Normandië doorstootte richting Nederland en Duitsland.

Onderweg bleef hij met zijn strijdmakkers van september 1944 tot de lente van 1945 hangen in Mechelen, omdat de geallieerde troepen in het Nederlandse Arnhem strandden op de oevers van de Rijn.

,,Ik vergeet nooit de hartelijkheid waarmee de Mechelaars ons onthaald hebben. Uit dankbaarheid voor de bevrijding wilden ze ons allemaal bij hen thuis uitnodigen. Iedereen wilde onze vriend zijn", vertelt Peter zichtbaar ontroerd. ,,Ik herinner me nog heel goed de week van Kerstmis 1944. Wij zaten te wachten op orders om verder te trekken naar Nederland. Maar toen meldde onze commandant dat we in Mechelen bleven en Kerstmis mochten vieren met de Mechelaars. Het werd een geweldig feest."

Op één van zijn bezoekjes aan gastvrije Mechelse families leerde Peter Ester Verbruggen kennen, de dochter van de toenmalige directeur van het oude zwembad op het Rode Kruisplein.

,,Mijn vriend Johnny had een oogje op de zus van Ester, daarom ging ik met hem mee. Eigelijk is het zijn schuld dat wij een stel geworden zijn", lacht Peter. ,,Het zwembad, waar Ester woonde, is mij en mijn makkers altijd bijgebleven. We namen er ons eerste bad sinds de landing in Normandië. Ester was het mooiste meisje van Mechelen. Na mijn missies in Nederland en Duitsland ben ik teruggekeerd om haar ten huwelijk te vragen."

Twee jaar heimwee

Ester en Peter huwden op 2 juli 1946. Daarna vestigden ze zich definitief in het Engelse Kent. Ze kregen samen één dochter, Ann.

,,Ik had het erg moeilijk om Mechelen en mijn familie achter te laten. Twee jaar lang heb ik geweend van heimwee", vertelt Ester, die na al die tijd nog steeds vloeiend Nederlands praat. ,,Gelukkig kwam mijn familie regelmatig op bezoek, en volgde Peter me ook geregeld terug naar Mechelen. Mijn zus woont hier nog steeds. Weet je, het is onvoorstelbaar dat we ondertussen al zestig jaar verder zijn. De tijd is gevlogen."

Peter en Ester keren morgen terug naar Engeland. Ze zijn sinds maandag samen met vier andere RAF-strijders in Mechelen om de bevrijding te herdenken. ,,De meesten komen voor het eerst sinds 1945 terug in Mechelen. Maar voor mij is deze mooie, historische stad na al die jaren een tweede thuis geworden", zegt Peter.

(SCS)

Corrigeer

Doe de stemcheck van Het Nieuwsblad en ontdek met welke partij jij het best overeenkomt.

Auto's in de kijker

Vastgoed

Jobs in de regio