Juan Antonio Flecha, vorig jaar winnaar van de Omloop Het Nieuwsblad, leert Spanje kasseikoersen kennen

'Het is een kwestie van passie'

'Het is een kwestie van passie'

Foto: NICOLAS GOTZ/WORLDPICTURES/MAXPP

Juan Antonio Flecha, Spanjaard van nationaliteit maar Flandrien van inborst, probeert zaterdag voor de tweede keer op rij de Omloop Het Nieuwsblad te winnen. Op zíjn terrein. 'Ik doe echt melancholisch over die koersen in Vlaanderen', zegt hij vol emotie. PAUL DE KEYSER

Op het paspoort van Juan Antonio Flecha (33) staat het zwart op wit: hij is Spanjaard, maar dat kan alleen een drukfout zijn. De Pijl is immers gek van onze klassiekers, waar echte Iberiërs nachtmerries kweken als ze er alleen nog maar aan denken. Bovendien meldt hij zich stipt op tijd om vooruit te blikken naar de Omloop Het Nieuwsblad en al het lekkers dat er op volgt. Echte Spanjaarden horen te laat te komen. Minstens een half uur. Of de afspraak vierkant te vergeten. No way!, roept Juan Antonio. Híj is een stipte jongen.

Steentje bijgedragen

Twaalf maanden geleden was Flecha plots geen renner meer van ereplaatsen in het klassieke voorjaarswerk. Hij won de Omloop Het Nieuwsblad en kon met zijn vreugde geen blijf. Maar of ze ginds in het zuiden wakker liggen van de eerste Vlaamse wedstrijd van het seizoen? 'Je zou nog staan kijken', waarschuwt Juan Antonio. 'Mijn landgenoten hebben alle moeite van de wereld om de naam van de koers uit te spreken. Na mijn overwinning kreeg ik een sms'je van een goeie vriend. Hij dacht dat ik de Ronde van Vlaanderen gewonnen had, omdat hij op het internet iets las over Flecha die excelleerde in Vlaanderen. Wist hij veel! Dat neemt echter niet weg dat ze beseften dat ik iets bijzonders voor mekaar had gekregen. Het zijn niet alleen meer de pure sportkranten die aandacht besteden aan de kasseikoersen, zelfs al maken ze niet de verplaatsing. Ook elders ruimen ze er een plaatsje voor in. Dankzij mij? (bescheiden) Misschien heb ik mijn steentje wel bijgedragen, ja.'

Boonen is uitzondering

Waarom hij wél en de meeste andere Spaanse wielerprofs niét? 'Het is een kwestie van passie. Vraag me niet waarom ik zo goed ben op dit terrein, maar ik weet wel dat de beleving er is. Weet je, dit zijn geen koersen als de andere. Ik won bijvoorbeeld acht jaar geleden een rit in de Tour. Omdat ik sterk was uiteraard en omdat ik een goeie dag kende en de omstandigheden me hielpen. Met een beetje geluk win je dan. In een lenteklassieker niet. Nooit! I like it, is dan niet genoeg. Het moet méér zijn. Pure passie dus. Dat vergt tijd. Behalve als je Tom Boonen heet. Niet alleen omdat hij Vlaming is en het terrein al leerde kennen als jongere. Er zijn genoeg renners in dat geval die nooit voorin te vinden zijn in het Vlaamse voorjaarswerk. Boonen is gewoon top, een uitzondering op de regel. Normaal heb je tijd nodig, als Belg én buitenlander. Je oren en ogen open houden, doorzetten, pech en pijn verbijten. Sommigen doen er een paar jaar over, anderen lukt het nooit. Klassiekers zijn geen specialistenwerk. Het zijn wedstrijden voor renners die zich specialist máken. Zelfs ik zit nog in dat leerproces. Je hoort me niet beweren dat ik er alles van ken, want dat ís gewoon niet zo. Elke keer leer ik weer iets bij, ook al zijn het telkens weer dezelfde stenen en dezelfde hellingen. (grijnst) Ondertussen doe ik natuurlijk wel al mee voor de overwinning. Zie vorig jaar in de Omloop.'

Nostalgie

'Ik doe echt melancholisch over de Vlaamse lentekoersen', lacht Juan Antonio Flecha. 'Onderhand ben ik toch al een aantal keren in Vlaanderen geweest, maar toch doet het me iets als ik vanuit Barcelona in Zaventem land voor de Omloop. Die lucht, zo tussen winter en lente. Ik zuig mijn longen vol en proef de sfeer van het voorjaar. Dat geeft me zoveel energie! Maar eens Parijs-Roubaix achter de rug, en meteen ook mijn klassieke voorjaarscampagne, dan kom ik thuis met iets van nostalgie. Het is weer eens gedaan voor een jaar. De rest van het seizoen is immers een compleet ánder verhaal.'

Flecha komt nu helemaal op dreef en snelt van de Omloop zonder remmen naar de Ronde en Parijs-Roubaix. 'Voor Tom Boonen hoeft verkennen niet', weet hij. 'Tom noemt dat een optreden voor de pers en de sponsor, niet voor de renners zelf. Ik begrijp hem, maar ik denk daar toch anders over. Wanneer hij er op uit trekt om de stenen van Parijs-Roubaix te bekijken, zie je hem al van ver komen, omzwermd door auto's en televisiecamera's. Ik kan dat op mijn gemak doen, heel relax. A lovely day in hell. Ook bij Sky bestond daar vorig jaar discussie over. Voor mij was dat echter heel belangrijk omdat de Omloop en Roubaix toch verschillende koersen zijn, die je aanpakt met een verschillende geest. Bij Rabobank nog had iedereen er de pest in na een zwakke Ronde van Vlaanderen. Niemand wilde eerder dan absoluut nodig naar de kasseien van het Franse noorden. Horrillo en ik drongen echter aan en met ploegleider Van Houwelingen werkten we alle zones af, van de eerste tot de laatste. Deels in de wagen, deels met de fiets. Ik wilde alles zien en voelen. Om gerust en ontspannen te zijn.'

Geen moéten meer

Na de Omloop van vorig jaar stond Juan Antonio Flecha nog twee keer op het podium van zijn klassiekers: derde in Harelbeke en ook derde in Roubaix. Daarmee kleurde hij mee het sterke debuut van het Britse Sky, de meest besproken formatie van het seizoenbegin toen. Een revolutionaire ploeg, heette het. Met veel vertoon. Na een grotendeels mislukte Tour, vergeelde dat prentje echter weer. 'Wij waren écht nieuw, hè!', beklemtoont Flecha. 'Geen voortzetting van een bestaande formatie onder een andere naam. Wij wilden ons in de eerste plaats laten zien. Op onze manier. De Britse mentaliteit is dat. Wij deden wat we dachten dat het beste was voor ons. Niet omdat het al jaren op die manier werd gedaan. Zonder commentaar te geven op de aanpak van een ander. Omgekeerd kwam die commentaar er wél. Zeker toen de prestaties er meteen waren. Ondertussen is de aandacht voor onze ploeg een stuk minder en zijn de schijnwerpers op andere formaties gericht. Dat vind ik best zo. Het gevoel van moéten is er niet meer, zodat we meer ontspannen aan het seizoen zijn begonnen. Dat wil echter niet zeggen dat Sky is teruggekeerd tot de platgetreden paden. Of ken je nóg ploegen die in december en januari constant een verblijf op Mallorca ter beschikking stelden? Iedereen was vrij om te komen en te gaan, terwijl er constant personeel ter beschikking bleef om de renners op te vangen. Eén telefoontje was genoeg en je kon vertrekken. Het werkt beter dan een klassieke stage en maakt iedereen tevreden. Is dat niet de hoofdzaak in de aanloop naar het wegseizoen?'

Corrigeer


Het Nieuwsblad biedt meer dan 3.000 reeksen in 28 sporten aan. Zoek hierboven de uitslagen van uw favoriete club of surf naar onze uitslagenpagina.