,,Ik wéét nu wat een Flandrien is''

Paolo Bettini gefascineerd door Ronde van Vlaanderen

,,Wat is een Flandrien?'' Paolo Bettini schatert het uit. ,,Vorig jaar had ik er geen flauw benul van, maar deze keer ben ik voorbereid! Je zal me niet wéér met mijn mond vol tanden zetten!'' De olijke Toscaan zet prompt een doodernstige snuit, alsof hij op het punt staat de gewichtigste levenswijsheden te declameren.
,,Een Flandrien is een renner die van niks benauwd is. Eentje die de elementen trotseert. De regen, de wind (proest het uit) En blablabla, en blablabla

De Trofee die hem vorig jaar in het Centrum Ronde van Vlaanderen symbolisch werd uitgereikt, koestert de kleine Paolo echter met ongeveinsde trots. Zijn Flandrien staat niet op zolder, weggemoffeld tussen allerlei rommel en verre souvenirs. ,,En óf ik weet waar het kunstwerk prijkt'', verzekert Paolo met gloed. ,,'t Is te zeggen: mijn vrouw Monica durft er wel eens mee rond te zeulen, maar het staat wel altijd mooi in het zicht. Vorige zomer, wanneer de zon scheen boven Toscane, pronkte de Flandrien zelfs onder een luifel op het terras.''

En nu? Het was lang wachten, tot de laatste stemronde zelfs, om jouw naam op het lijstje van vijftien genomineerden te zien verschijnen.
,,Ik kan er in komen, hoor. Tot en met de Ronde van Frankrijk won ik eigenlijk niks groots. Mijn eindwinst in de Tirreno-Adriatico? Akkoord, een rittenkoers buiten categorie. Wat mij betreft zeer waardevol. (glimlacht) Vorig jaar echter was het Milaan-Sanremo. Een monument, een stuk wielerlegende. Hoe dan ook méér dan een Tirreno-Adriatico, zie je?''

Terwijl je effectief toch iets minder present was tijdens de klassieke lente
,,De opvallende resultaten kwamen er pas na de Tour. Eerst met een reeks ereplaatsen, dan met winst in de olympische wegrit. De mooiste van mijn carrière, want een overwinning die buiten de grenzen van de wielrennerij trad. Pas toen zagen de mensen opnieuw de Bettini die ze gewend waren geraakt. In míjn lenteklassiekers, Luik-Bastenaken-Luik en de Waalse Pijl vooral, stond ik er trouwens niet. (recht glunderend de rug) ,,Ik zette wél een flinke stap vooruit in de Ronde van Vlaanderen en dat was heel belangrijk voor mij.''

Alles rijden in Vlaanderen

Jij, een man van de Ardennen, hebt het voortdurend over de Ronde van Vlaanderen! Zelfs in de Italiaanse pers. Je moet het dus menen?
(geamuseerd) ,,Wat dacht je? Dat ik maar wat de mouw zat te vegen van de Vlaamse wielerliefhebbers? De Ronde van Vlaanderen fascineert me. Het is een wedstrijd die ik altijd al wilde rijden. Ook in 2000, in mijn Mapei-tijd. Ik wilde gewoon àlles in Vlaanderen rijden. Toen die wedstrijden uiteindelijk niet op mijn programma stonden, deed dat pijn. Achteraf mocht ik natuurlijk niet klagen. Ik won Luik-Bastenaken-Luik. Het begin van mijn tweede carrière.''

Een reden temeer om op die weg verder te gaan, zou je kunnen zeggen. Twee jaar laten won je nóg eens de Doyenne.
,,En daarom zeggen ze vaak dat de Ronde mij niet ligt. Ik ben een renner voor de hellingen, niet voor de kasseien. Tenminste, dat zéggen ze. (grinnikt) Een reden temeer om het tegendeel te bewijzen. Die uitdaging lokt me aan. De Ronde biedt iets extra aan een erelijst, zoals een wereldkampioenschap. Omwille van de legende die er omheen geweven wordt, het onbehouwen karakter. Ach, je moet maar eens langs de wegeltjes trekken waarover we straks weer worden gestuurd en je begrijpt meteen wat ik bedoel.''

Drie keer wereldbeker

Van legende gesproken. Jij gaat de geschiedenis in als laatste Wereldbekerwinnaar, nu die voor de bijl gaat.
(gniffelt plezierig) ,,Meteen blijf ik de enige die de Wereldbeker drie keer won. Ze kunnen me niet meer kloppen. Zelfs moest het klassement ooit weer worden opgediept, dan is het tóch hetzelfde niet.''

Maakt het verschil, naar volgend seizoen toe?
,,Zeker. Het is anders koersen. Rijden voor de Wereldbeker is rijden met het klassement in het achterhoofd. Het heeft me overwinningen gekost, zeker weten. Zoals een paar maanden geleden in Hamburg. Weet je nog? Ik concentreerde me in de spurt zodanig op Rebellin dat ik Martin Perdiguero uit het oog verloor en geklopt werd.''

Heb je al concrete planning voor 2005?
,,We zitten nog niet verder dan de lente. Om verder te kijken wil ik precies weten hoe het zit met het WK-parcours van Madrid. Uiteindelijk schijnt dat toch niet zo gemakkelijk uit te vallen als aanvankelijk werd gemeld en zou het me kunnen liggen...''

Start je ooit in een grote ronde als pure klassementsrijder?
,,Als het van mij af hangt wil ik mijn carrière niet besluiten zonder het ooit eens te proberen. Dan denk ik in de eerste plaats aan de Giro. De meest haalbare kaart, lijkt het me.''

Nog één vraagje: wie zou jij huldigen als laureaat van de tweede Flandrien?
,,Tja, voor mij mag het Damiano Cunego zijn. Een interessante jongere, die zijn overwinning in de Ronde van Italië achteraf royaal bevestigde.''
Corrigeer


Het Nieuwsblad biedt meer dan 1.000 reeksen in 12 sporten aan. Zoek hierboven de uitslagen van uw favoriete club of surf naar onze uitslagenpagina.