Stefaan Lehoucq tovert armzalig skigebied om tot vakantiesprookje

Vlaming koopt Zweedse berg

Vlaming koopt Zweedse berg

Foto: © PDW - VUM

Reisfanaat Stefaan Lehoucq (38) zette in januari zijn handtekening onder het vreemdste contract van zijn leven: de Antwerpenaar kocht een volledige Zweedse berg, compleet met huisjes, skipistes en personeel. Sindsdien pendelt hij heen en weer, tussen zijn vrouw en pasgeboren dochter in België en zijn berg in Zweden.

De grootste aankoop van Stefaan Lehoucq uit Antwerpen is een uit de hand gelopen cafégrap. Sinds begin dit jaar is hij de eigenaar van de Zweedse berg ,,Klacken''. Nu de sneeuw begint te vallen, start Klacken zijn eerste skiseizoen ,,onder Belgische vlag''.

,,Bijna twee jaar geleden belandde ik als consultant voor een Belgische transportfirma in Zweden. Die avond vertelde iemand aan de bar over een berg in de buurt die te koop stond. Ik wist niet wat ik hoorde: een hele berg die verkocht werd? De gemeente Kopparberg had zelfs al een koper gevonden, maar erg tevreden waren ze er niet mee. Volgens mijn cafévriend bood de koper een veel te lage prijs. Ik riep meteen als grap: Wat zijn prijs ook is, ik doe er 100.000 Zweedse kronen ( 11.000 euro, red ) bovenop!''

Stefaan Lehoucq had de berg op dat moment zelfs nog nooit gezien, maar het gemeentebestuur van Kopparberg had wel oren naar het idee van ,,die gekke Belg''. Een paar weken later nodigden ze Stefaan en zijn vrouw Lieve uit om kennis te maken met hun beroemde berg. Het echtpaar reisde naar Klacken, op 1700 kilometer van België en zo'n twee uur boven de Zweedse hoofdstad Stockholm.

,,Bovenop de berg wisten we niet wat ons overkwam. Vanop de top kon je twintig kilometer ver zien en tot aan de horizon lagen er bossen en meren'', zegt Lehoucq. ,,De lucht erboven was staalblauw. Ik zweer het: hier in Belgie bestaat zo'n hemel niet. Mijn vrouw en ik hebben niet getwijfeld.''

Gestolen elandgewei

Die snelle beslissing bovenop hun Zweedse berg had grote gevolgen. Stefaan zei meteen zijn consultancy baan op in België en ging terug naar Zweden voor de onderhandelingen. ,,Gelukkig sprak ik al Deens en een mondje Zweeds, want zo'n berg kopen is niet niks.'' Zijn vrouw, inmiddels zwanger van hun dochtertje Helle-Marië, bleef achter in Antwerpen.

Lehoucq: ,,De reacties van onze omgeving waren overwegend positief, al vroegen mensen zich soms hardop of waar we in hemelsnaam aan begonnen waren. Zelf ben ik nooit bang geweest. Ik wist dat ik keihard zou moeten werken, want ik heb geen rijke papa om me uit de nood te redden. Het was natuurlijk mogelijk dat ik op mijn bek ging. Maar dan zou ik het in ieder geval geprobeerd hebben.''

Op 1 januari 2004 was het zover: de Zweedse berg Klacken ging officieel over in Belgische handen. En samen met de berg ook de huisjes en de skipistes, het zwembad en het voltallige personeel. Klacken was op dat moment een toonbeeld van vergane glorie. ,,De gemeente had het domein in 1984 gelanceerd als een megalomaan project, maar het vakantiedorp ging volledig ten onder aan wanbeleid. In de jaren '90 sloten de deuren zelfs voor de toeristen, en werd Klacken een opvangplek voor vluchtelingen'', zegt Lehoucq. ,,Dat was de doodsteek: toen het centrum weer openging voor toeristen, maakte het 120.000 euro verlies per jaar.''

De Antwerpenaar begreep dat hij het roer volledig moest omgooien om Klacken op de toeristische kaart te zetten. Eind januari van dit jaar presenteerde hij ,,zijn berg'' op het Vakantiesalon in Antwerpen. ,,Ik had nog niets: geen visitekaartjes, geen brochures of extra informatie. De stand op het Salon bestond uit twee Zweedse vlaggetjes, mijn eigen vakantiefoto's en een elandgewei dat op de koop toe nog op de beurs gestolen werd.''

Het was uiteindelijk zijn enthousiasme dat bezoekers over de streep haalde. ,,Iedereen die geïnteresseerd was, mocht zijn naam op een vel papier schrijven. Zodra de brochures van de persen rolden, stuurde ik ze op, samen met een briefje om die mensen te bedanken voor hun geduld.'' Die aanpak bleek te werken: een paar dagen later liepen de eerste boekingen binnen.

Beer op het menu

Pas op het moment dat de eerste Belgen deze zomer arriveerden op de berg, begon de Zweedse staf er weer in te geloven. ,,Het domein was al jaren verlieslatend omdat de gemeente enkel mikte op het wintersezoen. Wij besloten meteen om ook de zomer te promoten, en dat wierp zijn vruchten af. Het personeel was gerustgesteld: Tiens, er komen ook bezoekers in de zomer . We gaan het wel redden .''

De hele zomer werkte Lehoucq de ziel uit zijn lijf voor zijn berg. ,,Vier dagen na de geboorte van Helle-Marië zat ik alweer op het vliegtuig naar Zweden. Daar was mijn vrouw niet zo blij mee, maar ik wilde het onderste uit de kan halen.'' Dus was hij continu aanwezig, verhuurde kano's en mountainbikes, en roerde zelf in de potten en pannen. ,,We mogen nu dan wel onder Belgische vlag varen, Klacken blijft wel honderd procent Zweeds. Dat betekent dus ook dat er plaatselijke specialiteiten op het menu staan als eland, ree of zelfs een portie beer.''

Stefaan Lehoucq is ervan overtuigd dat de teloorgang van het domein zal stoppen: ,,Ik verwacht dat we zelfs al eind dit jaar break even zullen draaien, daarna wordt het winst.'' De verkoper van de berg, de Zweedse gemeente Kopparberg, trekt zich intussen de haren uit het hoofd: het belangrijkste om de jarenlange neerwaartse spiraal om te buigen, bleek een nieuwe focus op zomer- en tussenseizoenen. ,,Voor de overname teerde Klacken alleen op het skiseizoen, terwijl het domein ook allerlei zomermogelijkheden biedt. Zo wordt het natuurlijk een stuk makkelijker om te overleven. Het is erg om het te moeten zeggen, maar de Zweden hebben zich de kaas van het brood laten eten.''

Info: www.klacken.com of bel 03/216.03.46

Corrigeer

MEER NIEUWS