Mijnheer Noël laat Beaulieu achter zich

,,We hebben misschien wel fouten gemaakt''

WIELSBEKE - De ,,ombudsman'' van het internationale textielconcern Beaulieu houdt het voor bekeken. Noël Demeulenaere (66) haalde enkele dagen geleden zijn bureau in het Beaulieu Center in Waregem leeg en sloeg de deur achter zich dicht. De rechterhand van textielmagnaat Roger De Clerck timmerde van bij de start mee aan de opgang en de consolidatie van het textielimperium. Een verhaal dat niet over een pad van rozen ging, want meermaals botste het met politiek en gerecht. ,,Misschien hebben we ooit fouten gemaakt, maar wie zonder zonde is, werpe de eerste steen. Het is nooit moedwillig gebeurd, en zeker niet van die aard dat het de jarenlange agressiviteit tegenover Beaulieu rechtvaardigt'', vertelt Noël Demeulenaere bij zijn afscheid.

's Morgens vroeg en op het bureau van Demeulenaere, ook voorzitter van het OCMW in Wielsbeke, gonst het al van de bedrijvigheid. Medewerkers leggen de dossiers voor van enkele Wielsbekenaren met problemen. Budgetbegeleiding en een mogelijke inbeslagname van meubelen door een gerechtsdeurwaarder: wat denkt de voorzitter ervan?

Het antwoord is respectievelijk ,,doen'' en ,,contact opnemen met de deurwaarder''. ,,Geen sprake van dat die deurwaarder de meubelen aanslaat en ze dan voor een habbekrats verkoopt. Het OCMW mag voor dat gezin dan inspringen en meubelen installeren die vele keren duurder zijn dan wat de verkoop opbracht'', antwoordt Noël Demeulenaere op onze vragende blik.

Ronkende benamingen

Sinds 1994 is hij voorzitter van het OCMW. In een no-nonsensestijl en dat kenmerkte ook zijn 45-jarige periode bij Beaulieu. De tenen van mijnheer Noël krulden van de vele ronkende benamingen die aan allerlei functies in bedrijven werden gegeven. Zijn naamkaartje bij Beaulieu was sober. Iedereen wist dat hij de rechterhand was van de stichter en meer moest dat niet zijn.

,,En of ik nu na 2006 nog OCMW-voorzitter blijf of niet, het maakt geen verschil uit. De mensen uit de regio weten dat ze bij mij voor alle vormen van dienstbetoon terechtkunnen. Burgemeester of niet, OCMW-voorzitter of niet, werknemer van Beaulieu of niet.''

Het vertrek van Demeulenaere bij Beaulieu is toch een markant feit. Met Roger De Clerck en Paul Delbaere vormde hij een triumviraat dat de fundamenten heeft gelegd voor het textielimperium. Als student TEW werd de jonge Demeulenaere door Roger De Clerck gepolst of hij voor hem wilde werken.

,,Misschien wel, maar waar zijt gij mee bezig?'', vroeg hij de vlasboer, die aan een reconversie dacht. Het akkoord was snel bereikt, maar een arbeidscontract werd niet getekend. ,,Toen niet en later ook niet. Onze relatie was gebaseerd op wederzijds vertrouwen.''

Noël Demeulenaere werkte mee aan de opgang van Beaulieu. Ook nadat het beheer van de groep werd overgegeven aan de zes kinderen van Roger De Clerck, bleef hij een coördinerende functie behouden. ,,De afdeling miserie, zo hebben we het ooit wel eens genoemd. Grote financiële dossiers passeerden mijn bureau, net als de dagelijkse beslommeringen van de werkvloer. En inderdaad, het gerechtelijke apparaat heeft mee gezorgd voor een hoop wrevel. Het is toch niet normaal dat een bedrijf en zijn leiding inmiddels al 15 jaar achtervolgd worden door een gerechtelijk onderzoek waarin men nu nog altijd geen beslissing heeft genomen.''

Demeulenaere verwijst naar het strafonderzoek dat het Brusselse parket in 1990 opende. ,,Dat we in die 45 jaar enkele fouten hebben begaan, dat zal wel zo zijn. Maar die zijn altijd uit te leggen en niet van die aard om zo'n onderzoek te rechtvaardigen. Ik en anderen met mij hebben de indruk dat er voor Beaulieu en de familie De Clerck andere, veel strengere wetten gelden.''

Het Fabelta-dossier noemt Noël Demeulenaere nog zijn grootste ontgoocheling. ,,Het bedrijf was eigendom van de staat, die er nog 3 miljard frank had ingepompt, en toch lag het op zijn gat. Wij nemen het over en krijgen een subsidie van 725 miljoen frank zonder dat er gesproken werd van Europese regelgeving. We redden het bedrijf en 600 arbeidsplaatsen en maken er een bloeiende vestiging van. En dan komen ze de steun terugvragen! We zijn daarin de speelbal geweest van de politiek.''

Wielersport

Veel meer dan over zijn ontgoochelingen spreekt Noël Demeulenaere over de zaken waar hij plezier aan beleefde. Dat het textielbedrijf intussen wereldwijd 18.000 werknemers telt bijvoorbeeld. Of het plezier dat hij beleefde aan de wielersport.

Het begon in 1973 met de wielerploeg Beaulieu-Flandria en kopman Freddy Maertens, en gaandeweg werd de Wielsbekenaar de bezieler van een resem wielerploegen. Hij maakte bedrijven als Hitachi, Collstrop, Palmans, Domo, ABX en Chocolade Jacques warm om faam te verwerven via de wielersport.

,,Mijn werk werd me niet altijd in dank afgenomen. Ik heb inderdaad jonge renners onderdak geholpen die niet meteen geschikt waren voor het grote werk. Het OCMW van het peloton, zo omschreef men hier en daar mijn werk. Liever dat dan als de baron van het peloton bekend te staan.''

Iets bereikt

Zijn werk in het wielercircuit hield hij in oktober, op het einde van het seizoen, al voor bekeken. Vorige week vrijdag, op de dag dat zijn vader 100 jaar zou zijn geworden, gebeurde hetzelfde bij Beaulieu. Het wordt dus rustiger ten huize Demeulenaere, en dat werd tijd. ,,Ik heb altijd de steun van mijn echtgenote gehad om te doen wat ik wilde doen. Het is niet altijd makkelijk geweest, maar om iets te bereiken moet je nu eenmaal hard en veel werken. In die 45 jaar bij Beaulieu nam ik nooit langer dan twee weken vrij.''

En liet hij Beaulieu even achter, dan was hij te vinden in de Tour de France of andere rittenwedstrijden. Mét zakenrelaties. ,,Weet je, ik heb dinsdag voor het eerst op een gewone middag in de week samen gegeten met mijn echtgenote. Het is een verademing. Niks hoeft nog, alles kan in het tempo zoals ik het wil. Maar ik heb iets bereikt en ben gelukkig dat mijn zoon en dochter (ze hebben een textielbedrijf met vestigingen in Waregem en Turkije, nvdr) het ook goed doen. Als ik in de toekomst via sociaal dienstbetoon anderen kan helpen, dan is mijn leven helemaal geslaagd.''



Corrigeer

Doe de stemcheck van Het Nieuwsblad en ontdek met welke partij jij het best overeenkomt.

Auto's in de kijker

Vastgoed

Jobs in de regio