,,Tweetaligheid is enorme troef''

Vijftig procent inwoners gaat mee naar Brussel

HERSTAPPE - ,,Het stedelijk zwembad komt er na de verkiezingen'', zegt Serge Louwet met een uitgestreken gezicht. De 62-jarige burgemeester van Herstappe is een man van kurkdroge humor en maakt relativerende grapjes over de kleinschaligheid van zijn bestuursgebied. Met 84 inwoners is het zonder concurrentie de kleinste gemeente van het land. Daarvan gaan er op 2 september meer dan de helft mee naar Brussel.

Procentueel doet geen enkele deelnemende gemeente beter'', lacht de kwieke Louwet. ,,We hebben er ook wel wat moeite voor gedaan, hoor. Eerst hebben we folders uitgedeeld en een groot spandoek opgehangen, daarna hebben we een gemeentelijk bericht aan de bevolking verspreid. Bovendien is Caroline, de dochter van schepen Lowet, de mensen huis aan huis gaan warm maken'', aldus Serge Louwet. Louwet had vroeger een bouwbedrijf maar dat werd overgenomen door zijn oudste zoon. Hijzelf vult zijn dagen nu als landbouwer.

In een ruimte met woonkamerafmetingen wacht hij op de twee schepenen, Leon Lowet (,,Hij is de mis dienen'') en Claudy Prosmans. Die avond is het immers schepencollege. ,,Dit is hier de trouw-, schepen- en raadszaal én het politiekantoor'', preciseert hij. ,,Tja, we moeten roeien met de riemen die we hebben, maar er zijn ook voordelen aan een kleine gemeente. Dankzij onze vrijheid en zelfstandigheid is het veel makkelijker om snel beslissingen te nemen. Neem nu Lauw, vanwaar ik afkomstig ben. Als ze daar iets willen realiseren, moeten ze gaan aankloppen in Tongeren.''

Toch is het voor veel buitenstaanders vreemd dat voor 84 inwoners een volledig gemeentelijk apparaat in stand wordt gehouden.

,,Ja, maar je moet dat in zijn historische context zien. Tientallen jaren geleden had Herstappe 132 inwoners, het hoogste aantal ooit. Het was een zuivere landbouwgemeente omdat de grond nergens in Haspengouw vruchtbaarder was. Alle boerderijen waren eigendom van Franstaligen. De namen illustreren dat: Pirson, Sacré, Renard, Halet, Bouffet, Nandrin, Matterne. Ze hadden allemaal knechten en meiden uit Vlaamse buurdorpen, zoals Widooie, Lauw en Rutten. Toen de landbouw door de industrialisatie achteruitging en het aantal kinderen per gezin daalde, kwam er in Herstappe een verandering in de verhouding tussen Walen en Vlamingen. Bij de vastlegging van de taalgrens was dat ongeveer fiftyfifty. Toen zaten ze in Brussel met een probleem: ze konden Herstappe niet met Tongeren laten fusioneren, maar ook niet met Villers-l'Evêque. Daardoor zijn wij nog altijd een zelfstandige gemeente.''

Herstappe is een Limburgse gemeente met faciliteiten voor de Franstaligen. Zijn hier nooit spanningen tussen beide taalgroepen?

,,Nee. De taalkennis onderstreept dat. Vrijwel iedereen is perfect tweetalig. Dat is een enorm pluspunt. Jammer genoeg is het moeilijker geworden om die tweetaligheid in stand te houden. Vroeger hadden we een dorpsschooltje, waar meester Raymond Germis lesgaf in het Frans en het Nederlands. Helaas werd dat schooltje eind jaren zeventig gesloten. Nu gaan onze kinderen naar school in Lauw, Rutten, Tongeren of Villers-l'Evêque. Ik hoop dat ook de komende generaties zowel Frans als Nederlands leren spreken, want in ons land blijft dat een grote troef. Ga maar eens solliciteren, dan weet je gauw hoe het zit.''

Een kleine gemeente heeft ongetwijfeld ook nadelen.

,,Dat is zo. Vooral op cultureel vlak hebben we een achterstand. Wij zijn niet mee met de tijd omdat we te klein zijn om iets te ontwikkelen. We doen nochtans ons best om sociale activiteiten te organiseren. Kermis, een jaarlijkse barbecue, een sinterklaasfeest, kleiduifschieten, een glühweinavond: ik vind dat niet slecht voor zo'n klein dorp. We hebben ook een zaaltje, dat bijna iedere week wordt verhuurd.''

De administratie van een kleine gemeente moet een fluitje van een cent zijn. ,,Daar vergis je je ferm in. Wij hebben meer werk dan om het even wie omdat iedere gemeente, hoe klein ook, een aantal voorzieningen moet hebben. Een OCMW-dienst, een politiekantoor, een gemeentelijke ontvanger en noem maar op, dat moet er allemaal zijn. Volgend jaar krijgen we zelfs een postkantoor. Het gemeentehuis is iedere werkdag geopend van tien tot elf uur. Binnen die korte tijdsspanne moet er veel werk verzet worden, want wij krijgen van de staat en de provincie precies dezelfde briefwisseling als een grote gemeente.''

Corrigeer

Doe de stemcheck van Het Nieuwsblad en ontdek met welke partij jij het best overeenkomt.

Auto's in de kijker

Vastgoed

Jobs in de regio