Henk Houwaart verloor dit jaar zijn zoon, zijn knie en zijn lach

'Als er een God is, waarom laat hij dan de varkens leven?'

'Als er een God is, waarom laat hij dan de varkens leven?'

Henkie blijft aanwezig ten huize Henk Houwaart: 'Zijn foto staat in de living, zodat ik hem altijd zie.' Foto: © Marc Herremans - Corelio

Terwijl hij zelf lag te kronkelen van de pijn, vocht zijn 42-jarige zoon één verdieping hoger in hetzelfde ziekenhuis een ongelijke strijd tegen kanker uit. Tegen zo'n dreun van het lot was zelfs de eeuwige lach van Henk Houwaart niet bestand: 'Ik hoop dat 2008 zo snel mogelijk voorbij is.'

Verslaggevers stappen met plezier af ten huize Houwaart. Wanneer het middaguur Knesselare binnensluipt, laat de 63-jarige Belgische Nederlander graag een flesje bubbels knallen. Op het leven, dat toch zo mooi is. Dit keer geen champagne. Niet dat de legendarische gastvrijheid van Henk en Dorine is aangetast, de koffie staat immers te dampen en te geuren, maar de sprankels verdwenen uit Henks leven. Samen met zijn zoon Henk jr., alias Henkie. Even verliefd op het leven als zijn vader. Maar bij amper 42 hield het op. 'Een dreun', zucht Houwaart. 'Als vader je zoon moeten afstaan, verschrikkelijker bedenk je het niet.' Henkie, ook een voetballer, overleed aan wat een slepende ziekte wordt genoemd.

'Ik was nog maar twee maanden weer aan het werk in Cyprus, toen het bericht kwam', zucht Henk Houwaart. 'Uiteraard ben ik meteen teruggekeerd. Je wil bij je kind zijn in zo'n omstandigheden.' Er was een tumor vastgesteld bij Henkie. Toen hij zijn vader naar het vliegtuig voor Cyprus reed, had hij er nog over gegrapt. Of zijn pa hem misschien op een maandag had gemaakt dat hij zo jong al een kunstheup zou moeten laten plaatsen. Want hij had pijn. De pijn bleek een ernstigere oorzaak te hebben. Botkanker. Uitgezaaid. De chemo sloeg aan en deed even de hoop opflakkeren. Even maar. Zes maanden na de diagnose was Henkie dood. 'Het dringt niet tot je door als de dokter zegt dat je kind kan doodgaan', aldus Houwaart. 'Pas als hij dood is, besef je het. Pas dan voel je de pijn. Verschrikkelijke pijn. Pijn waarbij de pijn in mijn knie in het niets verzonk.'

Virus in de knie

De ironie wil dat Henk senior op hetzelfde moment in hetzelfde ziekenhuis werd opgenomen als zijn zoon. 'Ik herinner het me nog als de dag van gisteren. Het was 1 april. Ik trainde FC Knokke. Een vriendendienst, na mijn terugkeer uit Cyprus. Ineens stond mijn knie gezwollen. Ik verging van de pijn. Ik repte me naar Michel D'Hooghe. Hij trok vocht uit het gewricht. De dag erop werd ik in het ziekenhuis verwacht voor een onderzoek. Ik liet mijn vrouw buiten wachten. Maak maar een ommetje , zei ik haar, ik ben zo terug . Ik zou er een maand blijven.'

Houwaart bleek het slachtoffer van een virus. Van onduidelijke oorsprong. 'Je kan het overal oprapen. Het kan vanuit de lucht ineens op je neerdalen, het kan in het eten zitten, het kan via een wondje binnendringen in je lichaam. Het zet zich vast op een zwakke plek. Bij mij was dat mijn knie. Ik heb een voetbalknietje, moet je weten. Wat artrose. En vervolgens sloeg het op mijn bloed. Ze hebben me meteen geopereerd. Het hele zootje gespoeld. En opnieuw. En opnieuw. Vier ingrepen in twee weken tijd. Acht maanden aan een stuk heb ik antibiotica geslikt om alle vuiligheid te doden. Man, ik heb afgezien. Maar die pijn is niks in vergelijking met de machteloosheid die je voelt als je je zoon daar ziet liggen.'

Henkie lag op het eigenste ogenblik net één verdieping hoger, op het dertiende. Houwaart ging hem in zijn rolstoel regelmatig bezoeken. ' Pap , zei hij dan, neem een pilletje tegen de pijn . Bezorgd om mij, terwijl hijzelf die verschrikkelijke ziekte had. Zo was Henkie. Hij had helemaal hetzelfde karakter als ik. We waren als broers.'

Op 27 april stierf Henkie. 'Een dreun', noemt vader het. Maar zijn lijdensweg was nog niet ten einde. Hij moest nog eens onder het mes om een prothese te laten plaatsen. Om zijn zwakke knie te verstevigen. Met succes.

Henk wandelt en sport weer als weleer. 'Ik fiets 60 à 70 km per week. Ik heb in het bos achter ons huis zelfs een parcours laten aanleggen waar mijn vrouw en ik kunnen joggen en moutainbiken.'

Zijn lichaam herleeft, maar zijn geest is nog altijd niet hersteld van de klap. De leegte blijft. En wat er nog bovenop komt: door de fysieke ellende, verdween de trainer uit beeld. 'Ik ben tien maanden uit roulatie geweest.' Terwijl Houwaart nog altijd zeer graag wil. Terwijl werken nog altijd de beste manier is om het drama naar de achtergrond te verdringen en weer aan te pikken bij het leven.

'Sinds een goeie maand train ik eersteprovincialer Club Roeselare', aldus Houwaart. 'De voorzitter is een vriend en de ploeg was in problemen. Ze vroegen me of ik wou overnemen. Met plezier. Maar echt werk is het niet. Ik word er niet voor betaald. Ondertussen ben ik wel weer bezig en kan ik uitkijken naar iets anders. Ik zou graag weer aan de slag gaan in Cyprus. Er lopen onderhandelingen met Omonia Nicosia. Ik weet dat er in België wordt neergekeken op het Cypriotische voetbal, maar dat is onterecht. Kijk maar naar wat Famugasta deed in de Champions League. En Cyprus is ook een fantastisch land. De zon, de zee, helemaal mijn ding. Mocht ik alleen zijn geweest, ik had er me al lang definitief gevestigd. Maar mijn vrouwtje is verknocht aan Knesselare. Ik zeg altijd: mocht ze het kunnen, ze zou de kerk van Knesselare meenemen op reis.'

Serieuze gast

Als voetballer was Henk Houwaart een topper. Hij werd wel slechts één keer geselecteerd voor het Nederlandse elftal, omdat hij gebarreerd werd door Wim Jansen, maar onder Happel maakte hij het mooie weer bij Club Brugge, toch ook geen meeloper in Europa toen. Met datzelfde Club Brugge scheerde hij ook hoge toppen als trainer. Halve finale van de UEFA Cup, kampioen, beker. Vijf jaar bleef Houwaart bij Brugge. Maar voor de rest bevat zijn cv als trainer alleen kleinere clubs. Hoe komt dat toch? 'Mijn verleden', aldus Houwaart. 'Ik ben drie keer getrouwd geweest. De voorzitters van de clubs denken dat ik geen serieuze gast ben. Terwijl ik nu al 15 jaar zeer gelukkig getrouwd ben met een prachtig vrouwtje en een droom van een zoon heb (met Dorine heeft hij nog een zoontje van 13, red.) . Het is me nooit met zoveel woorden gezegd, maar tussen de lijnen begrijp ik zeer goed dat de clubs daaraan tillen.'

In België komen alleen clubs in nood of West-Vlaamse provincialers bij Houwaart aankloppen. In Cyprus is dat niet het geval. Kennen ze daar zijn verleden niet of zijn Belgische voetbalclubs zoveel katholieker of conservatiever? 'In Cyprus geniet ik wel erkenning omdat ze daar alleen rekening houden met wat ik gepresteerd heb als trainer. En dat is blijkbaar overtuigend genoeg. Ik geef grif toe dat me dat malcontent maakt. Dat Belgische eersteklassers als Roeselare en Germinal Beerschot die een nieuwe trainer zoeken, mij niet eens bellen.'

Misschien denken ze wel dat Houwaart te oud is. Hij is er 63. 'Maar ik voel me tien jaar jonger. Ik brand nog van ambitie. Met jonge gasten op het veld staan houdt je jong. Ik werk graag met jonge gasten. Ik ben een soort vaderfiguur voor hen. Zoals Guy Thys. Ik weet dat ik een ploeg veel kan bijbrengen. Ik ben tactisch sterk, ik haal er de rotte appels snel uit en ik ben een kei in het smeden van groepsgeest. Ik zou zo graag nog eens een goeie club onder mijn hoede hebben.'

Is Houwaart niet te goedlachs, zelfs te naïef, om het te maken in de haaienwereld van het voetbal? Om bij een topper binnen te raken, moeten de ellebogen al eens worden gebruikt. Moeten al eens politieke handigheidjes worden bovengehaald. 'Ik heb me nog nooit ergens zelf aangeboden. Ik heb nog nooit mijn cv rondgestuurd. Als anderen dat wel doen en daardoor aan de slag kunnen bij een topper, het is hen gegund. Ik ben niet jaloers. Als ze Henk Houwaart willen, weten ze me wel te vinden.'

We helpen het Houwaart hopen, want als 63-jarige blijven aanmodderen in lagere afdelingen of gecast worden voor de hopeloze gevallen, het heeft iets zielig. 'Ik ben nog elke dag blij dat het kwart voor zes is en ik naar die club kan rijden. Kijk (wijst naar de televisie waarop een voetbalmatch loopt, red.) , die match heb ik misschien al zes keer gezien. Maar ik ontdek er altijd iets nieuws in. Ik kijk hoe andere ploegen trainen, hoe ze spelen, welke looplijnen ze volgen, welke automatismen, ik school me nog voortdurend bij. De dag dat we verliezen en dat ik toch een rustige nacht beleef, dan is het tijd om te stoppen. Maar voorlopig lig ik nog altijd tot vier uur 's nachts wakker, tobbende over oorzaken en remedies. Uitzoekend wat ik de dag erop zou kunnen doen om de zaken recht te trekken. Ik zeg niet dat ik het ga blijven doen. Over vijf jaar of zo, zal ik misschien aan mijn pensioen denken. Of iets anders doen. Ik heb nu met een vennoot in een immoproject geïnvesteerd. 18 appartementen in Knokke-stijl op een gunstige locatie in Knesselare. Residentie Dorine , naar mijn vrouwtje. Maar tot nader order is het voetbaldier in Houwaart nog altijd springlevend. Voetbal is mijn leven. Voetbal is alles voor mij.'

Vergeven en vergeten

Zelfs een annus horribilis zoals 2008 er één was, was niet in staat het voetbaldier in Houwaart te doden. 'Ik heb wel leren relativeren. Het leven is zo kort. Wat zouden we het dan verbrodden met ruzies of conflicten. Laten we liever vergeven en vergeten. En genieten van de mooie dingen.'

Houwaart staat te boek als eens levengenieter. Iemand die graag en veel lacht. Heeft hij dit jaar al veel gelachen? 'Ik heb diep gezeten. En het leed is nog niet verteerd. Af en toe heb ik nog mijn momenten. Maar dan pakt mijn vrouwtje mij eens goed vast. En tovert ze alsnog een zweem van een glimlach op mijn lippen. Maar het is niet gemakkelijk. Henkie is overal aanwezig in huis. Zodat ik hem altijd zie. Zijn foto staat in de living. En in de woonkamer. We hebben er een licht bijgezet. Als ik 's morgens naar beneden kom, is dat mijn eerste werk: het licht aanknippen. En als ik 's avonds naar bed ga, knip ik het uit. Zodat ook Henkie kan gaan slapen.'

Is Henk Houwaart gelovig? 'Ik geloof in iets. Ik geloof dat er iets is. Maar of dat een God is? Als er een God is, waarom neemt hij dan de goede mensen uit deze wereld weg en laat hij de varkens leven? De verkrachters en de pedofielen. Dat maakt het moeilijk voor mij om in God te geloven.'

Heeft hij nog een droom? 'Ik zou heel graag met mijn vrouwtje naar de plekken reizen waar ik overal geweest ben. Amerika, Peru, de Bahama's. Ik was een globetrotter. Ik zou er haar zeer graag eens mee naartoe nemen. Maar dat vergt tijd. Het zal dus moeten wachten tot ik geen trainer ben. En het kost ook geld. Misschien als ik die achttien appartementen aan de man heb gebracht.'

Corrigeer

Het Nieuwsblad biedt meer dan 1.000 reeksen in 12 sporten aan. Zoek hierboven de uitslagen van uw favoriete club of surf naar onze uitslagenpagina.

Uitslagen & standen

Bundesliga Regulier

Vorige speeldag

Speeldag 34

GS W V G DS P
1 FC Bayern München 34 27 4 3 92/28 84
2 FC Schalke 04 34 18 7 9 53/37 63
3 TSG 1899 Hoffenheim 34 15 9 10 66/48 55
4 Borussia Dortmund 34 15 9 10 64/47 55
5 Bayer 04 Leverkusen 34 15 9 10 58/44 55
6 RB Leipzig 34 15 11 8 57/53 53
7 VfB Stuttgart 34 15 13 6 36/36 51
8 Eintracht Frankfurt 34 14 13 7 45/45 49
9 Borussia Mönchengladbach 34 13 13 8 47/52 47
10 Hertha BSC 34 10 11 13 43/46 43
11 Werder Bremen 34 10 12 12 37/40 42
12 FC Augsburg 34 10 13 11 43/46 41
13 Hannover 96 34 10 15 9 44/54 39
14 1. FSV Mainz 05 34 9 16 9 38/52 36
15 SC Freiburg 34 8 14 12 32/56 36
16 VfL Wolfsburg 34 6 13 15 36/48 33
17 Hamburger SV 34 8 19 7 29/53 31
18 1. FC Köln 34 5 22 7 35/70 22