'Wie ons wil kopiëren, mag het proberen'

171 overwinningen in twee seizoenen, het tweede beste wielerteam kwam niet eens aan de helft. Was is het geheim van HTC-Columbia? De sfeer? De wetenschap? Het koersdoorzicht? Het geld van Stapleton? Of is het wat Mark Cavendish - zelf goed voor 23 overwinningen - beweert? 'Ons succes is de optelsom van kleine verbeteringen.' Onze Man liep een weekje (en reed een dagje) mee met het beste team ter wereld.

In kamer 152 op de eerste verdieping van de Royal Cristina in Playa de Palma was het deze week een komen en gaan van jonge mannen. De minisuite was omgebouwd tot een testlabo voor de week van de waarheid, de week waarin de cijfertjes in de spread sheets van trainer-fysioloog Sebastian Weber de renners met hun neus op de feiten zullen drukken.

Alle renners? Neen, één heeft vrijstelling gekregen, omdat hij testen haat als de pest. Mark Cavendish weigert op een vaste fiets te gaan zitten sinds men hem na een test op de Britse wielerbond voorhield dat hij niet genoeg talent had om het als wielrenner te maken.

Ook dat is een deel van het wonder van HTC-Columbia: de ploeg bezet de eerste drie plaatsen in de eindstand van 2009 (Greipel won 20 en Boasson Hagen 12 keer) maar Cavendish heeft als enige een uitzonderingspositie. Sportdirecteur Rolf Aldag is de vleesgeworden kalmte. 'Ik zou Mark kunnen verplichten in die kamer te gaan zitten en die pedalen rond te duwen. Wat krijg ik dan? Een gefrustreerde renner. Hij doet zijn werk en hij doet het goed. Mark is op alle andere vlakken een voorbeeldprof.'

Ooit is Cavendish getest bij toen nog T-Mobile. Weber was destijds hard in zijn analyse: 'Onaanvaardbare waarden voor een prof'. Vandaag neemt Weber vrede met de fobie van hun grootste prijsbeest dat lang boos bleef op hem. 'Ik heb andere data om Mark te screenen. Neen, ik twijfel er niet aan dat hij ernstig met zijn vak bezig is.'

Die andere data, daar kan u straks op het tv-scherm het bewijs van zien onder de vorm van een nogal fors uitgevallen (zo lijkt het wel) snelheidsmetertje en de volle tandwielen aan de trapas. In werkelijkheid gaat het om een SRM, een toestel dat het geleverde vermogen meet, maar ook nog heel wat andere waarden opslaat.

SRM is al tien jaar bekend in het wielrennen, maar geen enkel team gebruikt het dag in, dag uit, training of wedstrijd, weze het nu een tijdrit of een bergrit. HTC-Columbia wel. Weber: 'Ik krijg per trainingsdag 2,5 miljoen data binnen van over de hele wereld. Op jaarbasis krijgen we bijna 900 miljoen gegevens te verwerken.' De laptops die de gegevens doorsturen naar de thuisbasis staan achterin de truck en na elke wedstrijd zijn de mecaniciens eerst IT-ers.

Bob en Rolf

HTC-Columbia heeft 28 renner en 45 man ondersteunend personeel. Het team heeft twee architecten: Bob Stapleton, tevens eigenaar, en ex-renner Rolf Aldag. Aldag (41) rapporteert aan Stapleton maar heeft carte blanche. 'Ik organiseer deze ploeg zoals ik dat wil, maar Bob stelt wel altijd vragen. Waarom doe je dit, waarom doe je dat, kunnen we winnen en hoe gaan we proberen winnen? Dat voelt raar aan in het begin, maar dit is het geheim van een goede organisatie: jezelf steeds in vraag stellen.'

Stapleton (51) is de ex-hoofdaandeelhouder van VoiceStream Wireless een gsm-netwerk dat werd gekocht door Deutsche Telekom. Stapleton kreeg 50 miljard dollar voor zijn bedrijf. Wat het budget van zijn wielerteam is, daar wordt niet over gecommuniceerd, maar Bob kan indien nodig een centje bijpassen al is dat lang niet de enige verklaring van het succes.

'Waar kunnen we verbeteren? is de meest gestelde vraag bij ons', zegt Aldag, die er zelf voor zorgde dat zijn HTC-Columbia de wielerversie van de Toren van Babel is. 'Wij zijn een team van vooral jonge renners die komen uit alle windhoeken en Engels spreken met haar op. Quick Step en Omega Pharma-Lotto willen in de eerste plaats Belgen, de Franse ploegen willen Fransen, Sky wil vooral Britten. Wij willen iedereen die kan fietsen: is er morgen een Chinees die meekan met ons, ik ga hem halen. Ik heb dertien jaar in dezelfde ploeg gereden en ik heb veel talenten gezien die hun hoofd hebben gestoten aan ons Duits blok. Ik heb een slecht systeem in stand gehouden: nieuwe renners er onder houden tot ze weer weg waren. In deze ploeg is er geen plafond. Iedereen krijgt kansen.'

Jan Ghyselinck (21, uit Pittem) is de laatst gearriveerde van de drie Belgen, naast Maxime Monfort en Gert Dockx (22). Hij kon als winnaar van de Ronde van Vlaanderen voor U23 en vijfde van Luik-Bastenaken-Luik bij elke ploeg tekenen. 'Ik reed voor Beveren 2000 en dan zit je al bijna bij Lefevere, maar ik koos voor HTC-Columbia. Hun verhaal beviel mij. Ik kan straks Vlaamse klassiekers rijden en ik ben reserve voor de Ronde van Vlaanderen. In welke andere ploeg zou dat kunnen?'

'Nergens', bevestigt de 27-jarige Maxime Monfort, de Ardennees die vorig jaar indruk maakte in de Tour en die het vaakst (27 keer) meewerkte aan overwinningen van collega. 'Met het vertrek van Kim Kirchen schuif ik een plaatsje op in de hiërarchie van de klassementsrijders. Dat is mij nu al gezegd maar ik weet ook dat Tony Martin onze belangrijkste man is voor de klassementen en dat ik in het begin van de sprintvoorbereiding voor Cavendish het tempo hoog moet houden. Ik weet zelfs al welke wedstrijden ik dit jaar ga rijden. Dit team doet ongeveer alles anders dan wat ik bij Cofidis gewend was. Hier word je voortdurend begeleid en wordt niks aan het toeval overgelaten.'

De 'optelsom van kleine verbeteringen' lijkt een boutade, maar wie een tijdlang achter de schermen meeloopt, valt het op hoe iedereen bij Team HTC-Columbia er blij gezind en gemotiveerd bijloopt en in zijn/haar domein steeds weer naar het beste zoekt. Zeven verschillende merken van wielen en drie verschillende leveranciers van sportvoeding? Als ze de renners daarmee van dienst kunnen zijn, graag.

Bingo voor Cavendish

Tijdens de voorbije week in Playa de Palma was het een komen en gaan van vertegenwoordigers van wielergerelateerde producten. De Australiër van Skins (thermoregulerende compressiekledij) kwam er zijn uitleg doen en de renners luisterden aandachtig. De Nederlandse Zwitser van elektrostimulatietoestel Compex idem. Hij verbaasde zich erover dat ze na zijn uitleg nog drie kwartier doorvroegen over zijn product. Even later zat in de hoek van de bar, tussen bingoënde Duitse gepensioneerden, Mark Cavendish met het nieuwste carbonstuur in zijn handen terwijl de technici hem bijpraatten.

De pers kreeg overal toegang. Naast een recuperatietraining die we mochten meerijden, hield Rolf Aldag één avond een technisch exposé over hoe de trein van Cavendish te restaureren. Zijn probleem was dat na het vertrek van acht renners vooral George Hincapie zal worden gemist. De Amerikaanse veteraan van vele oorlogen die naar BMC vertrok, was de grote broer van Cavendish, maar ook de man die in zijn trein een cruciaal stuk van de laatste kilometer voor zijn rekening nam.

Uit de powerpoint van Aldag bleek hoe ze alle puzzelstukjes in elkaar proberen laten passen. Renners worden geselecteerd op basis van hun vermogen (gemeten door de SRM) want voor elke positie in de trein ís een bepaald vermogen nodig, hadden de wetenschappers uitgevogeld. Dat alles is in verschillende formaties in de loop van de voorbije week getest op de weg.

Aldag was er daarna nog niet uit wie Hincapie zou vervangen, maar liet wel in zijn kaarten kijken. 'Waarom niet? Wie ons wil kopiëren, mag het proberen.' Naast zoveel mogelijk wedstrijden winnen, waaronder weer een klassieker en waarom niet de Ronde van Vlaanderen, is de groene trui voor Cavendish het objectief van het seizoen. In de eerste plaats omdat het sprintkanon van het eiland Man die 'sprint jersey' zelf zo graag wil.

De wetenschap en de testen op de weg hadden Aldag alvast iets, maar niet veel wijzer gemaakt toonde hij door middel van grafieken en videoanalyse. 'We hebben geen renner met de capaciteiten van Hincapie in onze ploeg. Misschien moeten we George vervangen door twee man. Wat denken jullie?'

Perplex van zoveel doordachtheid, bleef het stil aan onze kant van de tafel.

Corrigeer

DE DIGITALE WIELERGIDS

Klik hier

nb-logo


Het Nieuwsblad biedt meer dan 1.000 reeksen in 12 sporten aan. Zoek hierboven de uitslagen van uw favoriete club of surf naar onze uitslagenpagina.