Niet de Titanic maar de Olympic zonk

Niet de Titanic maar de Olympic zonk
Als er één schip is dat tot de verbeelding blijft spreken, is het wel de Titanic. De ramp, waarbij 1.523 mensen verdronken nadat de kolos op een ijsberg was gebotst en gezonken, is sinds die nacht van 14 april 1912 nooit ver weg geweest. Nu stellen Robin Gardiner en Andrew Newton ronduit dat hebzucht, hoogmoed en frauduleuze verzekeringspraktijken aan de basis van de ramp liggen.
,,Niet de Titanic maar haar zusterschip Olympic is onderweg naar Amerika gezonken'', beweren de twee Britse historici. ,,De eigenaars van de twee identieke schepen, de White Star Line, zaten in een erbarmelijk slechte financiële situatie. Bankroet dreigde zelfs. Ze moesten op een of andere manier de zaak en hun hachje trachten te redden.''

September 1911, het begin van het bizarre verhaal. Terwijl de Titanic nog aan proefvaren toe was, was onderweg naar Southampton de Olympic in aanvaring gekomen met een marinevaartuig. Het had daarbij ernstige schade opgelopen. Het geraakte op eigen kracht ternauwernood tot in de haven van Belfast waar het een vernietigend rapport meekreeg: ,,Niet langer zeewaardig!''

Fatale vergissing

Herstellingen drongen zich dus op maar de kosten daarvan liepen torenhoog op en zouden maanden aanslepen. Van een schadeclaim kon daarenboven geen sprake zijn want de kapitein van de Olympic werd als schuldige van de botsing aangewezen.

De White Star-eigenaars - met grote boss de Amerikaanse multimiljonair JP Morgan op kop - zagen de iets te rode cijfers al opduiken: het niet snel kunnen uitsturen van hun twee schepen betekende een verliespost van omgerekend zowat 15 miljoen euro. En 'snel' dat mochten ze al even snel vergeten want de reparaties aan de Olympic moesten gebeuren op dezelfde werf waar de laatste hand aan de Titanic werd gelegde. Haar maidentrip kwam meteen in het gedrang. En dat zou wel eens de definitieve doodsteek van de maatschappij kunnen betekenen.

,,De enige uitweg was fraude'', zegt Gardiner nu.

Het scenario was vlug uitgekiend: lap de Olympic op, verander haar naam in Titanic, ensceneer een incident met een ijsberg en strijk van de verzekering de centen op. De twee schepen leken immers zo sterk op mekaar dat niemand iets van de operatie zou merken.

Wat met de passagiers die een oversteek naar Amerika met de Titanic hadden geboekt? Volgens Gardiner en Newton was ook dat geregeld.

,,Midden de ijsschotsen, waar het ongeval moest gebeuren, wachtte de lege SS Californian op een seintje. Aan boord lagen 3.000 wollen truien en dekens. Net wat nodig was om de cargo om te turnen in een glorierijke reddingsboot. Het liep echter anders af. De Californian vergiste zich van positie bij de reddingsoperatie en 1.523 passagiers vonden in het ijskoude water de dood.''

Titanic-eigenaar Morgan behoorde niet tot de slachtoffers. Zijn suite was nochtans gereserveerd voor de maidentrip. Twee dagen voor de afreis besloot hij evenwel zijn trip af te gelasten. Voor Gardiner en Newton een zoveelste bewijs dat er bedrog in het spel was.

De White Star Line hield het na de ramp nog 24 jaar vol. ,,Met de echte Titanic als de Olympic'', zegt Gardiner.





Corrigeer

NIET TE MISSEN

POPULAIRE VIDEO'S

Het beste van Enkel voor abonnees