Philippe Willequet wil rust en meer tijd voor Kluisbergen

Burgemeester verkoopt eigen aardappelbedrijf

Pieter, Philippe en Koen Willequet Foto: SDR

KLUISBERGEN - Philippe Willequet verkoopt op zestigjarige leeftijd zijn eigen aardappelbedrijf. Hij liet het kleine, familiale bedrijf van zijn ouders uitgroeien tot een grote, toonaangevende KMO.

Willequet Quality Potato Products valt nog het best te omschrijven als een vier hectare grote frituur, die jaarlijks ettelijke bergen aardappelen verwerkt tot ruim 60.000ton diepgevroren aardappelproducten. Het bedrijf stelt ruim honderd mensen te werk, die de fabriek verspreid over vijf ploegen 24 uur op 24 en zeven dagen op zeven aan de gang houden.

'Hier komen de aardappelen met de vrachtwagen toe en worden ze gewassen en geschild', leidt de zoon van Philippe Willequet, Pieter, rond. 'Tot dat punt verloopt het productieproces volledig automatisch. Dat verandert bij de bereiding. Onze mensen werken er op vijf productielijnen, waar ze de meest diverse soorten aardappelbereidingen maken: aardappelnootjes, puree, kroketten, pommes duchesse, pommes dauphines, gratins en noem maar op. Nadat ze zijn voorgebakken, worden ze onmiddellijk diepgevroren en verpakt. Onze grootste klanten bevinden zich in de Benelux, Frankrijk en Engeland. In eigen land vind je onze producten onder meer in de rekken van Colruyt, Carrefour en O'Cool.'

'Van thuis uit hadden we al een handel in landbouwproducten, zoals aardappelen, graan, veevoeder en mest', denkt Philippe Willequet terug aan het prille begin van het familiale bedrijf. 'In 1988 nam ik samen met mijn broer Koen de zaak over. We zijn toen gestart met een vijftal personeelsleden. Geleidelijk aan begonnen we ons steeds meer toe te leggen op diepgevroren en later gefrituurde producten.'

Gedwongen verhuis

'Naarmate we groeiden, kregen we steeds meer problemen met de omgeving', vertelt Philippe Willequet. 'Dat was gezien mijn positie als burgemeester een erg vervelende zaak. Uiteindelijk zagen we ons verplicht om te herlokaliseren. Sinds 2002 zitten we daarom volledig in Nazareth.'

'Die gedwongen verhuis was een pijnlijke ervaring', geeft Philippe Willequet toe. 'We moesten de zaak weer vanaf nul heropstarten, met alle stress en onzekerheden van dien. Het was zeker niet evident om alle obstakels die we op onze weg tegenkwamen te overwinnen.'

'Toch was die verhuis het beste dat ons kon overkomen', kijkt de burgemeester nu terug. 'Uiteindelijk zijn we zo met een nieuw, eigentijds en efficiënt bedrijf groot kunnen worden. Dat is ook het mooiste dat ik zal onthouden: hoe we in samenwerking met onze familie en onze werknemers een toonaangevend bedrijf zijn geworden.'

Meer tijd voor Kluisbergen

Hoe ziet de toekomst er uit? 'Ik ga eerst eens goed met mijn dichtste familie op vakantie om alles op een rijtje te zetten. Ik wil het in elk geval wat rustiger aan doen en mij meer kunnen inzetten voor Kluisbergen', vertelt Willequet. 'Mijn zoon Pieter zal normaal gezien verder zijn weg zoeken in de zakenwereld. Of ikzelf nog aan een nieuw avontuur begin, valt af te wachten. Ik ben al erg trots op dit levenswerk. Het was soms vallen en opstaan, maar zeker de moeite waard.'

Bekijk meer foto's opwww.nieuwsblad.be/kluisbergen.

Corrigeer

Auto's in de kijker

Vastgoed

Jobs in de regio