Ronde-eigenaar Wouter Vandenhaute spreekt vijf maanden na de storm over het schrappen van de Muur

Wouter Vandenhaute: 'De koers is gratis. Ik vind dat vreemd'

Wouter Vandenhaute: 'De koers is gratis. Ik vind dat vreemd'

Foto: BELGA

Op 1 april zal de Ronde van Vlaanderen voor het eerst in veertig jaar niet over de Muur van Geraardsbergen rijden. Wouter Vandenhaute (49), de man die daarvoor verantwoordelijk is, kreeg bakken kritiek toen hij vijf maanden geleden hét Vlaams wielermonument schrapte. Pas nu kruipt hij uit het wiel met zijn versie van de feiten. 'Ik had emotie en commotie verwacht, maar niet zo hevig en persoonlijk', zegt hij.

De storm na het schrappen van de Muur woedde hevig, maar toch vooral geconcentreerd rond die voor sommigen zwarte 16 september 2011. In de kantoren van zijn mediaholding De Vijver in Vilvoorde trok Vandenhaute gisteren -eindelijk- een viertal uur uit voor zijn wederwoord. Daarna ging het naar de officiële voorstelling van Flanders Classics 2012 en was hij nog eens gevraagd door televisie. Vandenhaute besefte dat hij de wielerfans een fikse uitleg verschuldigd was. 'We wisten dat dit heel wat emoties ging losmaken. Ik wou de tijd zijn werk laten doen', zei hij.

Waarom moest de Muur van Geraardsbergen na veertig jaar zonodig uit de Ronde van Vlaanderen?

'Het was een moeilijke keuze. De Ronde en de Muur, dat is traditie, daar moet je voorzichtig mee omspringen. Allereerst was het momentum er: het contract met Meerbeke liep af. Daarom zijn we begin 2010 gestart met de denkoefening. Een aankomst in Oudenaarde bleek de beste keuze. Er is maar één echte reden voor het schrappen van de Muur. In de hertekende finale lag hij helaas te ver uit de baan om het peloton er overheen te sturen.'

De edities van 2010 -duel tussen Cancellara en Boonen- en 2011 -winst van Nuyens- leverden schitterende koers op.Wat was er mis met Meerbeke als aankomstplaats?

'Het probleem met de oude finale over de Muur en de Bosberg was dat het peloton over een steenweg uit het hart van de Ronde van Vlaanderen werd gejaagd, de Vlaamse Ardennen. Met de drie lussen over de Oude Kwaremont en de Paterberg wordt niet alleen de spektakelwaarde opgevoerd, maar stijgt ook de beleving bij de toeschouwers. Het laatste anderhalf uur zien die de renners drie keer passeren. Tot slot zijn wij hét wielerland van de wereld. Van die positie moeten we gebruik maken om het wielrennen fundamenteel te veranderen.'

'We hebben er anderhalf jaar over gedaan om het parcours ten gronde te hervormen, maar pas in augustus vorig jaar raakte ik overtuigd van de nieuwe finale met Oudenaarde als aankomstplaats. Een belangrijk moment was een verkenning met mijn vriend Mark Uytterhoeven en Eddy Merckx. Ze waren aanvankelijk sceptisch, maar tijdens de tocht voelde ik de sfeer omslaan. Ze vonden het idee toch niet zo dom.'

Kan de Muur nog terugkeren in de Ronde of hoopt u dat de mensen hem over een paar jaar vergeten zijn?

'De Muur is een begrip. Hij ligt daar heel uitnodigend. Ik denk dat ik er als wielertoerist de komende jaren nog zal oprijden. Maar als dit concept aanslaat, blijft het argument om de Muur uit de Ronde te houden: hij ligt uit de baan. Of het werkt, zullen we zien in 2013. Ik geloof dat de Oude Kwaremont in de nieuwe Ronde de nieuwe Muur kan worden.'

Wat is er mis mee om toe te geven dat u met de nieuwe formule commercieel meer uit de Ronde wil halen?

'Ik bekijk het op de langere termijn. Wielrennen is in de perceptie van veel mensen gratis. Dat is eigenlijk heel vreemd. Want er is heel veel wielrennen waarvoor je moet betalen, en flink betalen. Dan kan pas als de renners meer dan één keer te zien zijn: het Belgisch kampioenschap, het wereldkampioenschap en iedere veldrit. De mensen die roepen dat het een schande zou zijn, betalen wel vlot 25euro voor een zondag op het WK veldrijden of 40euro voor het hele weekend. Toch waren er in Koksijde 61.000 mensen en iedereen was superenthousiast. Ik denk dat het wielrennen op termijn moet proberen op elk vlak tot een veel beter organisatiemodel te komen.'

Door de Ronde van Vlaanderen betalend te maken?

'Dat is vandaag niet onze eerste bekommernis. We willen structureel iets op poten zetten en gaan dan zien hoe het loopt. Ik ga me niet uitspreken over hoe het over vijf of zeven jaar zal zijn, maar vandaag staat het betalend maken van de Ronde hier in geen enkel businessmodel. Omdat dit over iets fundamentelers gaat. We willen de Ronde sportief hertekenen. Het gaat om een nieuw concept en we willen zien: werkt dat of werkt dat niet?'

Lees het volledige interview in Het Nieuwsblad van 10 februari

Corrigeer