Een sprookje met harde kantjes

Leven, dood, scheiding, liefde, kanker, succes, moederschap. Uiteraard smullen de (Amerikaanse) media van de ‘story' van ‘comeback mum' Kim Clijsters. Haar familieverhaal leent zich voortreffelijk als scenario voor een Hollywoodfilm. Categorie romantisch drama.

Waar kan je als tennisster in spe beter geboren worden dan in een warm sportnest? Ze was amper groter dan haar tennisracket, toen ze als een bezetene tekeerging op de oprit van de garage. Het zwart-wit filmpje is al herhaaldelijk getoond op televisie. Kleine Kim die, tennisracket in de hand, papa tegemoet loopt en smeekt om een eigen tennisterrein achter het huis.

Papa, dat was profvoetballer Leo - Lei - Clijsters en mama was voormalig turnkampioene Els Vandecaetsbeek. Als ze zelf al niet gezien hadden dat hun dochtertje veel - enorm veel - talent had, dan wezen kenners hen daar wel voortdurend op. ‘Ik heb al veel gezien', zei een topman van de tennisfederatie indertijd. ‘Maar toen ik dat kleine meisje op een tornooi bezig zag, wist ik dat ik iets uitzonderlijks meemaakte.'

Veel talent gekoppeld aan ouders die zich met graagte opofferen. Het (tennis)sprookje was gelanceerd.

Moeder Els stond haar dochter op te wachten als ze van school kwam. De boterhammen en de tennisuitrusting lagen klaar in de wagen. Duizenden kilometers zou Els Vandecaetsbeek de daaropvolgende jaren afleggen met beide dochters - ook Elke begon te tennissen - op de achterbank.

Leo en Els verdeelden de taken netjes: soms zat zij naast het terrein, soms hij. Het ideale paar. Tot er totaal onverwacht een haar in de boter zat en er een (moeilijke) scheiding volgde. Els verliet het huis en had lange tijd zelfs geen enkel contact meer met haar tennissende dochters. Einde sprookje.

Bullebak

Ondertussen had vader Lei zijn carrière als voetbaltrainer opgegeven om zijn dochter beter te kunnen begeleiden. Hij deed dat op een manier die de media niet zinde, maar Kim des te meer. De pers vervloekte Lei als een nors, onaangenaam man. En omgekeerd. ‘Ik weet dat ik soms een bullebak lijk. Het zij zo', zei hij.

Zijn dochter besefte echter zeer goed wat papa Lei voor haar betekende. Zij wist dat hij van goudwaarde was. ‘Ik heb hem graag in de buurt', zei ze. ‘Ik voel me goed als hij naast het terrein zit, ook al zegt hij nauwelijks iets. Hij heeft me leren omgaan met de druk en de media. Ook mijn mentale sterkte heb ik van hem.'

Inderdaad Lei Clijsters was als voetballer geen wereldtalent, maar met inzet en karakter schopte hij het tot het hoogste Belgische niveau. Toen hij de Gouden Schoen kreeg was er echter veel commentaar in de pers: verdiende een werkvoetballer als Clijsters die wel? Tien jaar geleden werd zijn dochter - op haar zestiende - uitgeroepen tot Sportvrouw van het Jaar. En weer was er kritiek. Was dat niet veel te vroeg na winst in een onbeduidend WTA-tornooi in Luxemburg?

De relatie tussen Clijsters en de media was definitief om zeep en hij legde een ondoordringbaar pantser aan rond zijn dochter. Kim genoot ervan want ze besefte dat het haar toeliet om zich - ondanks haar statuut van wereldvedette - te amuseren op en vooral naast het terrein. Tot vader Clijsters, amper 50, geconfronteerd werd met een hardnekkige longkanker, waarvan snel duidelijk werd dat het een ongelijke strijd was. Einde sprookje.

Ondertussen was ook het sportieve verhaal al vervroegd tot zijn einde gekomen. Getergd door een opeenvolging van blessures borg Clijsters, niet eens 24, vroeger dan verwacht het tennisracket op.

Hewitt

En dan was er nog de liefde. Op de Australian Open 2000 leerde ze de Australische tennislieveling Lleyton Hewitt kennen. Een sprookjeskoppel. Zowel hij als zij werd nummer één in het tennis. Vier jaar lang waren ze dolverliefd en dolgelukkig en er was zelfs sprake van trouwplannen. Tot ook dat sprookje een onverwacht einde kreeg.

Enkele maanden na de dood van haar vader, begon Kim Clijsters echter aan de opbouw van een nieuw sprookje. Met een aanpak die blessures moet vermijden, met een aangenamer sportief programma, met een hersteld contact met moeder Els, met een man, Brian Lynch, die zijn carrière opgaf voor haar en met een stralend dochtertje dat bij haar eerste publieke optreden heel New York vertederde.

Corrigeer

Het Nieuwsblad biedt meer dan 1.000 reeksen in 12 sporten aan. Zoek hierboven de uitslagen van uw favoriete club of surf naar onze uitslagenpagina.